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Afrique: la pandémie de maladies des cultures arrive «  plus tôt que tard  »


Le commerce mondial et la monoculture entraîneront des pandémies de maladies des cultures qui mettent en péril les systèmes alimentaires mondiaux, préviennent les experts.

Une récolte de blé saine en Ouganda, à quelques semaines de la récolte, se transforme en un enchevêtrement de tiges noires et de céréales ratatinées. Jusqu’à 80 pour cent de la récolte sont perdus, un destin qui détruit l’investissement de l’agriculteur dans les champs et nuit aux moyens de subsistance de la famille.

Bientôt, les champs de blé au Kenya, en Éthiopie et en Égypte connaissent le même sort. L’Iran suit, avec l’Inde, le Pakistan et le Liban. Ensuite, les pays d’Asie et d’Europe montrent des signes.

Le coupable est la rouille de la tige du blé. Maladie des plantes connue depuis des décennies, une nouvelle souche virulente, Ug99, est apparue en 1999 pour ravager la production de blé à travers le monde – et a été propagée par le vent.

La rouille de la tige du blé n’est qu’un exemple des ravageurs des plantes et des maladies que les agriculteurs et les experts agricoles du monde entier combattent. Ils constituent une menace silencieuse pour la sécurité alimentaire, responsable de près de 40% des pertes mondiales de cultures vivrières, selon l’Organisation pour l’alimentation et l’agriculture.

Bien que les ravageurs et les maladies des cultures puissent être propagés par des facteurs environnementaux, tels que le vent, ils se déplacent également vers de nouveaux endroits via le commerce, le trafic et les transports mondiaux. Alors que le monde se prépare à nourrir sa population prévue de plus de neuf milliards de personnes d’ici 2050, la prévention des épidémies de maladies végétales devient de plus en plus urgente.

En effet, cela a été reconnu à l’échelle mondiale avec la déclaration des Nations Unies de 2020 comme Année internationale de la santé des végétaux. Mais les experts estiment que davantage de recherches doivent être effectuées – et rapidement – afin de prévenir une pandémie mondiale de maladies des cultures.

Course aux armements évolutive

«Il y a une bataille évolutive constante entre les agents pathogènes et leurs hôtes», explique Helen Fones, phytopathologiste de l’Université d’Exeter, à SciDev.Net. « Chacun évolue continuellement pour surmonter la dernière stratégie que l’autre a créée pour infecter ou résister à l’infection. »

La dernière recherche de Fones, publiée avec des collègues dans la revue Nature Food (8 juin), pointe vers cette «course aux armements évolutive» pour conclure qu’aucune intervention ne dure éternellement. Les champignons, comme la rouille du blé, constituent la plus grande menace, selon les chercheurs.

Très adaptables et capables d’évoluer rapidement, les champignons ont des temps de génération courts et peuvent atteindre des tailles de population élevées dans les champs agricoles.

«Cet aspect de leur biologie les rend difficiles à prévoir», dit Fones. Lorsque les agents pathogènes fongiques sont introduits par le biais des systèmes commerciaux mondiaux, ils attaquent les cultures qui manquent d’immunité.

«Dans un nouvel endroit, il y a de nouveaux hôtes naïfs manquant d’immunité, une libération de la concurrence et d’autres opportunités. Pour cette raison, le champignon transporté se développe souvent», dit-elle.

Un système alimentaire mondial qui met l’accent sur les pratiques de monoculture – production à grande échelle d’une seule espèce – ce qui augmente l’impact dévastateur d’une maladie des cultures si elle devient résistante aux défenses est exacerbé.

Système fragile

Alors que la diversité des cultures régionales a augmenté au cours des 50 dernières années, les chercheurs affirment que les grandes exploitations industrielles d’Asie, d’Europe et d’Amérique du Sud cultivent toutes la même espèce cultivée sur des milliers d’hectares de terres.

«À l’échelle mondiale, les régions agricoles du monde commencent maintenant à se ressembler de plus en plus qu’elles ne l’étaient dans le passé», explique Adam Martin, un écologiste de l’Université de Toronto, à SciDev.Net.

Alors que cette tendance se poursuit, dit-il, de nombreuses régions du monde seront touchées par les mêmes ravageurs et les mêmes épidémies. Cela entraînera probablement des «perturbations majeures et surprenantes».

Martin dit que les sauvegardes intégrées dans le système alimentaire mondial peuvent atténuer certains des impacts négatifs de la perte de récolte. Alors qu’un pays peut importer une culture ravagée par la maladie d’un autre pays, il peut se procurer une culture nutritive similaire pour la remplacer. Mais ces tampons ne peuvent abriter que des pays riches.

«Lorsque le monde a connu des chocs ou des perturbations majeurs dans les systèmes alimentaires ou économiques mondiaux, ce que nous savons, c’est que les pays moins développés ont tendance à supporter le poids des impacts négatifs», dit-il.

L’examen de la crise alimentaire mondiale de 2007-2008, au cours de laquelle les prix des denrées alimentaires de base ont grimpé, permet de mieux comprendre ces impacts: la pauvreté, la malnutrition et les troubles économiques et sociaux. Pendant la crise, des manifestations et des émeutes ont éclaté dans 48 pays, dont la Syrie, le Venezuela et 14 pays africains.

Détecter et traiter

La technologie intelligente, comme la cartographie des maladies, pourrait jouer un rôle dans l’arrêt d’une pandémie végétale dévastatrice dans son élan.

La cartographie est particulièrement utile pour la détection précoce et le ciblage des traitements, déclare Stephen Parnell, épidémiologiste spatial à l’Université de Salford.

« Identifier les maladies des plantes, c’est comme une aiguille dans un problème de botte de foin. Les cartes sont comme un détecteur de métaux pour vous montrer où et comment cibler les ressources », dit-il.

Certaines de ces cartes fonctionnent grâce à une modélisation qui combine des facteurs de risque environnementaux, tels que le vent et les précipitations, avec d’autres facteurs, tels que la propagation des cultures et la proximité d’une maladie déjà détectée. D’autres comptent sur les agriculteurs et les membres de la communauté pour détecter et enregistrer les signes de maladie à l’aide d’une application pour smartphone.

«Les maladies des plantes peuvent être très cryptiques et ressembler à un stress hydrique ou à des carences en nutriments. Ces outils permettent à quelqu’un de la diagnostiquer efficacement là où elle a pu être manquée auparavant», dit Parnell.

Un défi, cependant, est la capacité de rassembler ces données à temps. «Certaines maladies des plantes s’expriment rapidement et d’autres peuvent être infectieuses pendant un an avant de présenter des symptômes», dit-il.

Comment traiter la maladie est un autre défi. Les fongicides sont une défense efficace de première ligne, mais seulement pour longtemps, dit Fones.

«Les champignons évoluent constamment et cela inclut une résistance évolutive aux nouveaux fongicides», dit-elle. Fait inquiétant, dit-elle, les mêmes fongicides utilisés dans les fermes sont également utilisés en médecine humaine.

Les azoles, par exemple, sont la classe de fongicides végétaux la plus largement utilisée, tout en étant parmi les médicaments antifongiques de première ligne pour les humains. Les recherches suggèrent que ce double rôle est de promouvoir la résistance aux azoles, une étude aux Pays-Bas montrant une mortalité de 100% chez les patients souffrant d’infections fongiques liées.

Le conflit entre l’utilisation de fongicides en milieu agricole et leur efficacité clinique met en évidence les limites des interventions antifongiques, affirment les chercheurs.

Pourtant, Fones dit que ne pas utiliser de fongicides n’est pas une option. « Sans fongicides, nous pourrions nous attendre à perdre 30 à 50 pour cent de la récolte de blé au Royaume-Uni au cours d’une mauvaise année. Pour les cultures qui n’ont pas de résistance et qui dépendent uniquement des fongicides pour se protéger, cela pourrait être de 100 pour cent », at-elle dit.

« Par conséquent, nous avons vraiment besoin de nouvelles méthodes de lutte contre les champignons spécifiques à l’agriculture. »

Protéger la plante

Certains biochimistes affirment que la protection la plus efficace contre une pandémie consiste à éviter que les plantes ne tombent malades en premier lieu.