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Un pont Covid-19 sur de l’eau trouble? | Opinion | Eco-entreprise


La pandémie de Covid-19 est susceptible de transformer nos comportements, attitudes et politiques dans de nombreux domaines. Afin de surmonter la crise de santé publique et de permettre la reprise économique, il faut espérer que la gestion de l’eau et des eaux usées en fera partie.

Fournir de l’eau propre et assurer une bonne gestion des eaux usées est une préoccupation mondiale depuis la fin des années 1970. Des progrès significatifs vers cet objectif ont été réalisés au cours des années 80, que les Nations Unies ont déclarées Décennie internationale de l’approvisionnement en eau potable et de l’assainissement. Mais l’objectif ultime – faire en sorte que chaque être humain sur la planète ait accès à l’eau potable et à l’assainissement d’ici 1990 – n’a pas été atteint.

Le monde a tenté à nouveau en 2000, avec l’objectif moins ambitieux de l’objectif du Millénaire pour le développement (OMD) de réduire de moitié la part de la population sans accès durable à l’eau potable et à l’assainissement d’ici 2015. Cette fois, l’ONU a déclaré la victoire, mais a inclus toute personne ayant accès à l’eau du tout – propre ou non.

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À présent, l’analyse des eaux usées apparaît comme un moyen important d’évaluer la propagation de Covid-19 dans la communauté.

Les objectifs de développement durable (ODD), adoptés par les membres de l’ONU en 2015, étaient censés reprendre là où les OMD s’étaient arrêtés. Encore une fois, l’objectif est une eau propre et un assainissement approprié pour tous. L’échéance cette fois-ci est 2030. Mais, comme par le passé, les obstacles au succès sont énormes.

Lorsque les ODD ont été introduits, l’ONU a estimé que 785 millions de personnes dans le monde n’avaient pas accès à «même un service d’eau potable de base». Le vrai nombre est probablement beaucoup plus grand. Selon l’UNICEF et l’Organisation mondiale de la santé, quelque 2,2 milliards de personnes ne disposent pas de services d’eau potable gérés en toute sécurité, et 4,2 milliards n’ont pas de services d’assainissement gérés en toute sécurité.

L’eau contaminée et le mauvais assainissement sont liés à la transmission de maladies – telles que le choléra, la diarrhée, la dysenterie, l’hépatite A, la typhoïde et la polio – qui affectent des centaines de millions de personnes chaque année. Pour aggraver les choses, près de 25% des établissements de santé dans le monde ne disposent même pas de services d’eau de base.

Ce n’est pas un problème d’économie en développement. Aux États-Unis, par exemple, deux millions de personnes n’ont pas accès à l’eau courante. De plus, l’eau que les gens reçoivent souvent n’est pas considérée comme propre ou salubre: les cas très médiatisés de Flint, Michigan et Walkerton, Canada – où les gens souffrent de problèmes de santé à long terme, voire de décès prématurés, en raison de eau – rendez cela parfaitement clair.

Sans surprise, de tels incidents ont érodé la confiance dans les services d’eau. Aujourd’hui, au moins 3,5 milliards de personnes dans le monde – dans les pays développés comme dans les pays en développement – n’ont pas confiance dans la qualité de l’eau qu’elles reçoivent. En Asie du Sud, avec plus de 1,7 milliard d’habitants, il n’y a pas une seule ville ou ville où les gens font confiance à leurs services d’eau. Ceux qui peuvent souvent compter sur de l’eau en bouteille ou des systèmes de traitement de l’eau au point d’utilisation.

La crise de Covid-19 pourrait être un tournant. Oui, l’accès universel à l’eau potable et à l’assainissement est sur le radar du monde depuis la fin des années 70. Mais la pandémie actuelle en a fait un intérêt universel.

Alors que le lavage fréquent des mains est largement considéré comme l’un des moyens les plus efficaces de prévenir la transmission du Covid-19, l’estimation de l’UNICEF / OMS implique que trois milliards de personnes dans le monde n’ont pas les installations nécessaires pour le faire. Et avec la pandémie soulignant le lien entre l’eau potable et la santé publique, la barre pour ce qui est qualifié de «propre» a été relevée.

La crise de Covid-19 modifie également la façon dont les gens pensent aux eaux usées – une ressource qui a été largement sous-évaluée dans le passé. Comme certaines villes l’ont reconnu, les eaux usées correctement traitées peuvent être acheminées vers des utilisations humaines, industrielles, agricoles et environnementales. Les eaux usées sont également une source d’énergie précieuse, mais très peu de services publics dans le monde l’utilisent de cette façon.

Dans l’ensemble, les villes des pays développés ont un bien meilleur bilan en matière de collecte et de traitement des eaux usées. Mais même eux ne réalisent pas tout son potentiel. Comme l’OMS l’a noté, l’analyse de la composition des eaux usées peut fournir des informations fiables sur les agents pathogènes et les produits chimiques au niveau de la population. En 1989, Israël a introduit la surveillance des eaux usées pour mesurer la propagation des souches de poliovirus susceptibles de provoquer la poliomyélite.

À présent, l’analyse des eaux usées apparaît comme un moyen important d’évaluer la propagation de Covid-19 dans la communauté. Les eaux usées contaminées non traitées en elles-mêmes ne semblent pas poser de risque de transmission. Mais il offre un moyen de mesurer les taux d’infection dans les communautés et un éventuel système d’alerte précoce pour les nouvelles flambées.

Aux Pays-Bas, des traces du coronavirus Covid-19 ont été détectées dans les eaux usées non traitées six jours avant que le premier cas ne soit signalé. Des traces ont été détectées dans les eaux usées non traitées de la ville suisse de Lugano lorsqu’un seul cas a été confirmé, et à Zurich après seulement six infections. La surveillance des eaux usées a montré que la transmission communautaire à Valence, en Espagne, a commencé plus tôt que prévu.

L’Australie, qui a également détecté le virus dans les eaux usées non traitées, prévoit désormais de réaliser des tests de routine pour anticiper les épidémies. Tokyo a déjà commencé à prélever des échantillons hebdomadaires des eaux usées non traitées et traitées. Les échantillons provenant de 15 usines de traitement des eaux usées seront congelés et stockés jusqu’à ce que les méthodes d’extraction et d’analyse du virus soient établies.

À Singapour, l’Agence nationale pour l’environnement a lancé un programme pilote de surveillance pour examiner les échantillons d’eaux usées. Fondamentalement, de telles approches ne peuvent fonctionner que dans des endroits où la collecte et la gestion des eaux usées sont efficaces.

Il semble probable que la crise de Covid-19 augmentera partout la demande d’une eau plus propre et plus sûre et d’un traitement des eaux usées plus fiable et plus efficace. Cela pourrait accélérer les progrès vers l’ODD sur l’eau et les eaux usées.

Mais le succès est loin d’être garanti, notamment parce que la pandémie semble également renforcer une autre tendance: le déclin de la confiance dans les institutions publiques. Pour changer cela, les services d’eau du monde entier devront améliorer considérablement leurs pratiques de gestion et de communication.

Cecilia Tortajada, rédactrice en chef de l’International Journal of Water Resources Development, est chercheuse senior à la Institut de politique de l’eau de l’École de politique publique Lee Kuan Yew de l’Université nationale de Singapour. Asit K. Biswas est professeur invité à l’Université de Glasgow.

Merci d’avoir lu jusqu’à la fin de cette histoire!

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