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Comment la pandémie de coronavirus a affecté les programmes de recherche internationaux: un point de vue personnel

Le Dr Jason Kindrachuk, un expert en maladies infectieuses, discute de l’impact de la pandémie de Covid-19 sur les efforts de recherche avec des collègues avec lesquels il travaille au Kenya.


L’Afrique me manque. Je suis de plus en plus amoureux du continent à chaque fois que je reviens. Mon dernier voyage a eu lieu il y a près de cinq mois, et en raison de l’incertitude de la pandémie de Covid-19, je n’ai pas de calendrier pour revenir. Mes collègues et amis me manquent, ainsi que l’atmosphère – les gens, les images et les sons. Mon premier voyage a été en 2014, un déploiement volontaire à Monroe, au Libéria, pour soutenir l’épidémie du virus Ebola. Au cours de mon déploiement, j’ai réalisé que, quelle que soit ma prochaine carrière de chercheur qui m’amènerait plus loin, l’Afrique serait en quelque sorte le point focal où le renforcement des capacités et la formation seraient au centre.

En janvier, j’ai passé trois semaines à l’Université de Nairobi, un institut pour les maladies tropicales infectieuses à Nairobi, au Kenya, où j’ai offert aux étudiants et au personnel une formation en recherche sur les virus aux étudiants et au personnel grâce à la bourse de voyage Academic Without Borders. Cependant, l’escalade continue de nouveaux cas de coronavirus à partir de 2019 (comme on l’appelait à l’époque) à Wuhan, en Chine, a rapidement déplacé notre formation en recherche de «nouveaux virus» à «ce virus». Je suis rentré chez moi début février alors que les cas commençaient à se propager en Europe, me demandant comment ce virus affecterait les systèmes de santé publique à travers l’Afrique, en particulier ceux des régions les plus vulnérables.

Comment une pandémie pourrait-elle affecter les programmes de recherche internationaux qui soutiennent depuis si longtemps la lutte contre les maladies infectieuses et la réduction des stigmates sociaux à travers le continent? Comment ce virus peut-il affecter l’éducation des étudiants et des scientifiques locaux qui sont essentiels au fonctionnement à long terme des programmes de recherche africains? Ici, j’ai eu une occasion unique d’interviewer des collègues et des stagiaires pour leur compréhension de ces questions.

Comment Covid-19 a-t-il affecté les efforts de recherche internationaux au Kenya?

Le Dr Keith Fowke, chef du Département de microbiologie médicale et des maladies infectieuses de l’Université du Manitoba, est lié à Nairobi depuis plus de trois décennies. Son travail d’étudiant diplômé a permis de montrer que certaines femmes impliquées dans le travail du sexe à Nairobi étaient immunisées contre le VIH. J’ai eu le plaisir de passer du temps avec le dr. Fowke à Nairobi à plusieurs reprises et m’inspire constamment à quel point sa relation avec la communauté locale est perçue comme un véritable partenariat. Cela comprend la poursuite de la collaboration avec le groupe initial de professionnel (le) s du sexe issu de ses enquêtes à la fin des années 80. Grâce à ces efforts, il a aidé à fournir des médias sociaux aux femmes qui fournissaient des systèmes de soutien indispensables. Covid-19 a changé cette dynamique.

J’ai demandé au Dr Fowke quels étaient les effets de Covid-19 sur ses recherches en cours à Nairobi. « Toutes nos recherches se sont arrêtées à Nairobi », explique Fowke. « Nous avions l’intention de commencer un petit essai clinique, mais nous n’avons pas réussi parce que notre personnel de laboratoire devait rester à la maison. Nous avons une subvention visant à améliorer la communication entre les participants à la recherche, dont la première partie a été vue par quatre stagiaires de notre université voyageant à Nairobi où ils ont rencontré des éducateurs pairs dans notre programme et les ont accompagnés dans la communauté pour voir comment ils vivent et travaillent dans leur vie quotidienne. La deuxième partie de cet échange a été pour quatre éducateurs pairs venus à Winnipeg pour observer ce qui arrive aux échantillons qu’ils donnent, offrir des séminaires de recherche et participer à un symposium national sur le respect de l’engagement avec les participants à la recherche. Tout cela a été annulé sans le calendrier de reprogrammation actuel.  »

« Les mesures de santé publique, y compris le couvre-feu, ont considérablement affecté la capacité de nos participants à la recherche de gagner leur vie. »

J’ai également demandé à Fowke comment il avait réussi à communiquer avec ses stagiaires et associés kenyans en l’absence de voyage. «Je suis resté en contact avec tout le monde par e-mail et par vidéoconférence», dit-il. « Les étudiants ont des modules de formation sur lesquels ils travaillent à domicile, et j’ai maintenu un contact étroit avec les associés locaux. La prise de rendez-vous était plus facile car tout le monde était proche de son ordinateur.  »

Mais qu’en est-il des effets potentiels de Covid-19 sur les programmes VIH à Nairobi?

« Nous avons passé trois ans à préparer notre essai clinique, et maintenant il a été reporté et nous ne savons pas combien de personnes seront prêtes à postuler pour la recherche après la crise de Covid-19 », a déclaré Fowke. « Les mesures de santé publique, y compris le couvre-feu, ont considérablement affecté la capacité de nos participants à la recherche de gagner leur vie, car la plupart des gens travaillent comme un revenu quotidien. Nous sommes préoccupés par la santé des personnes qui ont un effort particulier pour trouver suffisamment de revenus pour la nourriture et le logement. « 

« En temps de crise, les considérations de santé à long terme, telles que la protection contre le VIH et d’autres infections sexuellement transmissibles, deviennent secondaires », poursuit-il. «Nous craignons que les gens adoptent des comportements à risque et que les taux de ces infections puissent augmenter en raison des mesures de santé publique de Covid-19. Le vrai danger est de rediriger notre financement vers Covid-19. On nous a déjà demandé de prendre une provision pour faire face à la réduction de 25% de notre budget due au détournement de fonds. Cela aura un impact sur la fermeture de certaines de nos cliniques et sur l’impossibilité d’atteindre ce nombre de personnes pour les services de prévention et de soins du VIH. C’est certainement un pas en arrière après avoir combattu pour des progrès lents au fil des ans. « 

Comment Covid-19 a-t-il affecté les étudiants kenyans et les étudiants en maladies infectieuses?

Lors de ma formation à Nairobi en janvier dernier, j’ai eu le plaisir particulier de travailler avec un incroyable groupe de chercheurs kenyans. Covid-19 a influencé les efforts de recherche et les programmes de formation dans le monde, y compris les étudiants de mon propre laboratoire, et on ignore actuellement comment cela affectera l’avancement ou les aspirations scientifiques de la carrière de nos étudiants. Pour cet article, je voulais me concentrer sur les effets de Covid-19 sur les stagiaires de recherche internationaux dans les pays à revenu faible et intermédiaire. Mme Delories Sikuku et Mme Peggy Obama sont des étudiants à la maîtrise, et M. Ken Omollo est un étudiant au doctorat, tous inscrits à leurs programmes d’études supérieures à l’Université de Nairobi. Leur travail sur le VIH a été facilité par la collaboration entre l’Université de Nairobi et l’Université du Manitoba.

Je leur ai d’abord demandé quand ils ont pris connaissance de Covid-19 et de tout impact potentiel sur le Kenya. Réponses Delories: « J’ai personnellement eu vent de l’existence du virus en Chine au début du mois de janvier 2020, un peu plus tard que je n’aurais dû, étant donné que j’étais membre du club des maladies infectieuses, en plus d’être un étudiant diplômé en microbiologie et maladies infectieuses. Cependant, je n’y ai pas prêté beaucoup d’attention car j’ai supposé qu’il ne se propagerait probablement pas loin de l’épicentre infectieux initial. Malgré la propagation alarmante de janvier, il ne m’est toujours pas venu à l’esprit de franchir le pas de ma porte. Finalement, le virus s’est propagé à travers l’Asie et s’est propagé en quelques semaines seulement. L’Afrique, en particulier le Kenya, n’en était pas exemptée. « 

« La pandémie a arrêté nos recherches parce que nous avons été encouragés à rester à la maison pour arrêter la propagation du virus. »

Elle poursuit: « L’arrivée de la pandémie au Kenya et son impact sur moi a été réalisé le matin du 15 mars après l’annonce de la fermeture de l’Université de Nairobi. J’avais déjà spéculé sur l’impact que la pandémie aurait, mais je n’étais pas prêt à l’accepter. Plus tôt au cours de la session du club de presse, nous avons eu une conversation informative et une discussion sur Covid-19. Vous avez exprimé votre inquiétude quant à la volonté de notre pays et du continent de faire face aux épidémies, citant l’épidémie d’Ebola qui a paralysé l’Afrique de l’Ouest récemment.  »

Ken fournit quelques informations supplémentaires: «La nouvelle de l’épidémie de maladie respiratoire à Wuhan a commencé à arriver dans les médias kenyans au cours de la première semaine de janvier. J’ai contacté un ami qui étudiait à Wuhan et qui m’a confirmé que les gens tombaient vraiment malades dans la ville et à leur institut. Le Kenya et la Chine ont des liens commerciaux étendus, avec plusieurs vols directs en provenance de Nairobi vers des villes de Chine. Le port de Mombasa reçoit également des navires de Chine. Le déclenchement des incendies en Chine représente une menace directe pour les Kenyans en raison du nombre de passagers entre les deux pays. « 

PLUS QUE DES FORBESSpécialiste des maladies infectieuses: les scientifiques doivent travailler au-delà des frontières pour lutter contre la pandémie de coronavirus

J’ai demandé à Peggy comment la pandémie affectait sa vie scientifique et non scientifique. « La pandémie a arrêté nos recherches car nous avons été encouragés à rester à la maison pour arrêter la propagation du virus. « Je ne peux pas aller travailler, nous ne pouvons ni prélever ni prélever d’échantillons », a-t-elle déclaré. « Notre projet de recherche, qui devait démarrer en avril, a été suspendu en raison de la pandémie, et nous ne savons vraiment pas quand nous continuerons à travailler. »

Delories a également fourni un aperçu: «La pandémie a arrêté le projet de mon équipe et je travaillais dessus. Nous travaillons maintenant à huis clos dans le confort pas si confortable de nos maisons en raison d’une restriction imposée par le gouvernement pour limiter la propagation du virus. L’apprentissage en ligne a été un défi étant donné la faible connectivité dans les zones résidentielles, sans parler des coûts encourus en raison des données, car tous les foyers ne disposent pas d’un VPN. En tant qu’étudiant diplômé, je pense que le retard de la réouverture aura un impact significatif sur mes études.  »

Ken ajoute: «En tant que doctorant, le travail à domicile m’a permis de me concentrer sur l’analyse des données, le polissage des manuscrits et la rédaction d’une thèse. Je passe également un peu de temps à rédiger de brefs articles sur Covid-19 pour Immunopeadia et à répondre aux questions de mes amis sur Covid-19 sur les réseaux sociaux.  »

« Il y a un grand besoin d’éducation en santé publique sur les idées fausses sur les maladies infectieuses. »

Enfin, j’ai demandé à tous les étudiants si Covid-19 avait influencé leur vision d’une carrière dans la recherche sur les maladies infectieuses. Tous les étudiants ont eu des réponses similaires. «Cela a accru mon désir de rechercher des maladies infectieuses parce que je voulais en savoir plus», explique Peggy. « Je voudrais en savoir plus sur la transmission, la pathogenèse, les options de traitement et les mesures de prévention des maladies infectieuses, ainsi que sur ce que nous pouvons faire de mieux en termes de surveillance, de personnel qualifié, de tests de laboratoire et de systèmes de gestion des urgences. »

Ken répète ces pensées: «Je me sens habilité à poursuivre une carrière dans la recherche sur les maladies infectieuses. Nos laboratoires ont l’infrastructure physique pour rechercher des agents pathogènes de haut niveau, et je pense qu’il est temps de lutter contre les agents pathogènes émergents, comme le SRAS-CoV-2. Je pense qu’il y a une lacune dans l’engagement des scientifiques auprès du public pour diffuser les bonnes informations pendant cette pandémie. Cependant, il est possible d’acquérir un engagement communautaire et des compétences en communication scientifique afin de pouvoir éduquer le public au niveau national et général. »

Delories est tout aussi ravi: «Personnellement, mon intérêt pour la recherche sur les maladies infectieuses a énormément augmenté. La pandémie a renforcé mon amour des maladies infectieuses.  »

Elle fait également écho aux commentaires de Ken sur l’importance de la communication scientifique: « Il existe un grand besoin d’éducation en santé publique sur les idées fausses sur les maladies infectieuses – en particulier sur leur origine, leur propagation, leur traitement et leur contrôle. Cela devrait être notre objectif dans une population où l’alphabétisation pourrait également affecter ces idées fausses.  »

Il est important de reconnaître que Covid-19 a eu des effets drastiques sur les programmes d’éducation et de formation à travers le monde, y compris dans les régions qui sont déjà très vulnérables aux crises de santé publique. Cependant, il est tout aussi important de reconnaître la résilience des chercheurs et, plus important encore, des jeunes chercheurs et stagiaires – un aspect dont nous avons si désespérément besoin pour de futures expansions et épidémies à travers le monde.

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