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Beaucoup au Delaware n’ont pas accès à une eau publique plus sûre


Consuelo McGowan foulait le terrain poussiéreux d’une communauté de location de maisons mobiles à Ellendale, dans le Delaware, connue sous le nom de «The Hole». Les ordures et les vieux meubles étaient éparpillés partout, bien que McGowan et d’autres bénévoles aient nettoyé il y a quelques mois.

Elle monta les marches en béton d’une vieille maison grise et frappa à la porte. « Bonjour! Je suis ici pour offrir des kits de test d’eau gratuits », dit-elle joyeusement.

Les gens qui vivent ici sont obligés de boire de l’eau en bouteille. Leurs puits privés sont contaminés et l’eau qui en provient est nauséabonde et imbuvable – elle a été testée positive pour des niveaux élevés de nitrates et de fer. Pendant des décennies, les résidents d’Ellendale ont poussé à se connecter à un réseau public d’eau – et d’ici octobre 2021, ils le feront, grâce à un référendum réussi en 2018.

«Un succès pour moi serait que tout le monde ait de l’eau potable et les mêmes droits que la plupart des gens. Vous ne devriez pas avoir besoin d’être riche pour avoir accès à l’eau potable », a déclaré McGowan.

Son organisation, SERCAP (pour Southeast Rural Community Assistance Project), a aidé Ellendale dans son référendum.

À présent, il offre des kits de test d’eau gratuits aux résidents de toutes les régions rurales et non constituées en société du comté de Sussex à croissance rapide, où des milliers de personnes vivent trop loin d’une municipalité pour être desservies par les services publics.

De nombreux habitants du comté rapportent que l’eau de leur puits est insalubre ou imbuvable. Pour se connecter à une alimentation en eau publique, ils doivent d’abord franchir plusieurs obstacles élevés.

Avec l’aide du représentant de l’État Bryan Shupe, R-Milford, l’objectif de McGowan est d’éduquer ces résidents sur l’importance de savoir ce qu’il y a dans leur eau.

Les mobil-homes New Hope Road comme vus le mardi 8 octobre 2019 à Ellendale, Del. (Saquan Stimpson pour WHYY)

Ce jour-là, Solomon Presley est monté sur son porche et a dit à McGowan et Shupe que, depuis son enfance, l’eau d’Ellendale sentait et avait le goût des œufs pourris.

« Vous ne pouvez pas faire le tour, prendre un bain, sentir l’œuf et essayer de le cacher avec de l’eau de Cologne ou du parfum sur votre corps », a déclaré Presley. «Nous pouvons apporter nos vêtements à la laverie. Mais lorsque vous vous brossez la bouche, vous devez utiliser de l’eau en bouteille, car vous ne voulez pas que ce goût soit dans votre bouche. »

Il avait l’habitude de boire de l’eau comme un enfant, dit-il. Mais en tant qu’adulte, « je ne joue pas avec ça. »

«Vous pouvez cuisiner avec, mais vous ne devriez pas le boire», a déclaré Presley à McGowan.

«Si elle est riche en nitrates, la cuisson ne cuit pas les nitrates. Cela ne fait qu’empirer les choses », a-t-elle prévenu.

«Je pensais que vous cuisiniez avec et qu’il brûle tout ce qu’il contient», a déclaré Presley.

«Si vous avez des problèmes de bactéries qui vont bouillir, mais s’il s’agit de nitrates, cela ne fait que les condenser», a répondu McGowan.

Angialeen Mullen fait couler l’eau du robinet pour démontrer l’horrible odeur provenant du robinet, à Ellendale, Del. (Saquan Stimpson pour WHYY)

Dans une autre maison du quartier, McGowan et Shupe ont rendu visite à Angialeen Mullen, qui a proclamé qu’elle avait la «plus grande gueule à l’église» tout en plaidant pour le référendum sur l’eau publique. Elle a accepté avec plaisir un kit d’analyse de l’eau, qui sera envoyé au laboratoire de santé publique du Delaware pour analyse.

Mullen a déclaré qu’elle dépensait environ 30 $ par semaine en eau en bouteille pour cuisiner et boire.

«Cela m’affecte durement, parce que je travaille à Royal Farms, donc ce n’est pas comme si j’avais un excellent travail avec beaucoup d’argent», dit-elle. «Donnez-moi simplement ce que je mérite et je mérite une eau propre.»

Dans tout le pays, un Américain sur sept compte sur des puits privés parce qu’il n’a pas accès aux systèmes publics d’eau.

Au Delaware, environ 173 000 résidents dépendent de puits privés. Dans le seul comté de Sussex, 98 000 personnes, soit plus de la moitié de la population du comté, en ont.

«Le comté de Sussex a une longue histoire d’économie agricole rurale et, par conséquent, les gens qui vivent dans les zones rurales sont suffisamment éloignés des villes pour qu’ils disposent de leurs propres systèmes d’eau privés. Ils ne vivent pas assez près pour obtenir ce que nous appelons l’eau de la ville auprès d’un service public d’eau », a déclaré Gerald Kauffman du Water Resources Center de l’Université du Delaware.

« Mais aussi, il est proche de la côte atlantique, ce qui signifie que c’est l’un des pays à la croissance la plus rapide des États-Unis », a déclaré Kauffman. «Tant de gens déménagent dans le comté de Sussex pour l’océan et le faible taux d’imposition. Donc, nous avons une situation où plus de gens déménagent dans le pays et ils n’ont pas d’autre choix que d’être sur des puits individuels.

Le Département des ressources naturelles et du contrôle de l’environnement de l’État, qui définit les règles de forage de puits, approuve environ 1 200 permis de puits nationaux par an. Ce nombre est resté stable au cours de la dernière décennie, mais seul un petit pourcentage de permis est délivré pour remplacer les anciens puits – la majorité sont pour les nouveaux, a déclaré Steve Smailer du DNREC. C’est parce que les nouvelles maisons sont construites dans des zones sous-développées sans gestion des services publics.

«Jusqu’à ce que nous soyons entièrement construits, je ne vois pas vraiment cela changer pendant un certain temps», a déclaré Smailer.

Beaucoup de gens préfèrent l’eau de puits pour son goût pur et son prix abordable. Mais dans plusieurs communautés, les résidents signalent que leur eau est insalubre ou non potable. Certains, comme les habitants d’Ellendale, ont essayé pendant des décennies de se connecter à l’eau publique.

La contamination des puits privés affecte le plus les résidents à faible revenu, car ils ne peuvent pas se permettre des systèmes de filtration à domicile qui éliminent les polluants comme les nitrates. Les composés organiques, courants dans les zones agricoles, n’ont pas un aspect, un goût ou une odeur spécifique, de sorte que quelqu’un qui possède un puits privé peut ne pas savoir que l’approvisionnement en eau est contaminé.

Et malgré les recommandations de tester leur eau chaque année, moins de 2% des personnes possédant des puits privés le font.

Les gouvernements n’ont aucun contrôle dans de telles situations, car les puits privés ne sont pas protégés par la loi fédérale sur la salubrité de l’eau potable.

«Ils ne sont absolument pas réglementés», a déclaré Andrea Green, cofondatrice du groupe Keep Our Wells Clean. « Il n’y a rien dans la législation de l’État qui stipule qu’un puits privé doit être testé lorsque vous achetez une propriété. »

Contamination: trouver le coupable

Lorsque Jane Navitski et sa famille ont déménagé à Milton il y a environ deux ans, leur eau de puits a été testée positive pour les nitrates au-dessus de la limite de 10 milligrammes par litre de l’Agence de protection de l’environnement.

Cette norme est basée sur une étude des années 1950 rapportant que tout niveau supérieur pourrait affecter les femmes enceintes et les nourrissons de 6 mois et moins et contribuer au syndrome du bébé bleu, une condition dans laquelle la peau d’un bébé devient bleue en raison d’une diminution de l’hémoglobine dans le sang.

Au départ, un système septique défectueux a été blâmé pour les problèmes de puits privés de Navitski. Mais une fois les réparations effectuées, les niveaux de nitrate ont progressivement augmenté jusqu’à 19 milligrammes par litre. C’est un problème courant à Milton, où les habitants tiennent des fermes avicoles à proximité et une entreprise locale de pompage septique responsable.

La famille de Navitski ne peut pas payer des milliers de dollars pour installer un système d’osmose inverse dans toute la maison qui pourrait filtrer les nitrates. Ils ont une version sous l’évier, mais Navitski s’inquiète toujours pour ses deux enfants, âgés de 9 et 5 ans.

«C’est bien que mes enfants n’aiment pas les salles de bain – c’est ridicule, mais c’est vrai. Vous ne voulez pas utiliser cette eau », dit-elle.

« Ma fille coupe quelque chose, comme une pomme, puis elle veut laver ce couteau en plastique et je regarde le robinet qu’elle utilise, et je ne la laisse pas faire le tour de cet évier », dit-elle. «Mes niveaux de stress sont très élevés, car je crois que le cancer et toutes les autres maladies sont dus à ce que vous mangez et respirez.»

Jane Navitski regarde pendant que sa fille, Eva, lave les raisins sous un robinet connecté au système d’osmose inverse de la famille. Elle ne peut pas utiliser le robinet normal à cause des nitrates dans l’eau. (Zoe Read / POURQUOI)

Kauffman, de l’Université du Delaware, a déclaré que si un puits est suffisamment profond, l’eau peut être la plus pure et la plus savoureuse qu’une personne puisse boire. Mis à part le coût de sa construction, avoir un puits peut parfois être moins cher que le service public d’eau.

Mais les puits privés nécessitent une gestion, a-t-il déclaré: Bien que la plupart soient sûrs, des problèmes peuvent survenir, en particulier dans les puits peu profonds à moins de 50 pieds de la surface.

Les niveaux élevés de nitrate sont causés par les engrais, les fuites de fosses septiques (utilisées par les ménages qui ne sont pas connectés aux égouts publics) et les pratiques agricoles obsolètes.

Il y a environ 20 ans, le Delaware a formé une Commission de gestion des éléments nutritifs pour améliorer la gestion du fumier. Les agriculteurs ont été invités à couvrir le sol, à construire des étangs de ferme et à installer des granges et des toits pour les animaux afin que, lorsqu’il pleut, le fumier n’entre pas en contact avec les engrais.

C’est un moyen efficace de réduire les nitrates, a déclaré Kauffman, mais bien que les effets de l’agriculture traditionnelle soient réversibles, cela peut prendre plusieurs années.

«Certaines études ont établi une décennie pour que l’eau passe et se purifie», a déclaré Kauffman. «Mais si la charge est éliminée ou réduite, la nature nettoiera ses propres aquifères souterrains.»

Dans les communautés du comté de Sussex de Millsboro et Milton, les résidents se plaignent depuis des années des pratiques des fermes Mountaire et Allen Harim.

Keep Our Wells Clean lutte contre la construction d’un lagon par Artesian Wastewater Management qui accepterait les eaux usées de traitement des poulets de l’usine Allen Harim à Harbeson. Le projet concerne l’utilisation de l’irrigation par aspersion, qui consiste à collecter les eaux usées, à les stocker dans une lagune et à les pulvériser sur les champs dans un effort pour absorber les nitrates.

Mais les habitants de Milton comme Navitski, dont les puits ont déjà des niveaux élevés de nitrate, craignent que cette pratique aggrave les problèmes.

Keep Our Wells Clean dit qu’une société de pompage septique, Clean Delaware, a pulvérisé de l’eau septique pendant plus de 20 ans, provoquant la contamination des puits privés. Au fil des ans, le ministère des Ressources naturelles et du Contrôle de l’environnement a émis des avis de violation à la fois de Clean Delaware et d’Allen Harim.

Anthony Scarpa de Keep Our Wells Clean a déclaré que le DNREC est laxiste en ce qui concerne les amendes infligées à ces entreprises et que l’agence donne aux entreprises trop de temps pour prendre des mesures correctives. Les résidents disent que les législateurs des États ignorent souvent leur inquiétude au sujet de leurs puits.

«Je sais qu’ils ne veulent pas nuire à l’industrie de la volaille, car c’est un si grand producteur d’emplois au Delaware. Cependant, si vous envisagez qu’un grand employeur détruit des puits privés pour les personnes qui vivent ici, il y a quelque chose qui ne va pas ici », a déclaré Scarpa.

«Ce problème ne devrait pas être quelque chose que les enfants ou une personne âgée dont le système immunitaire est affaibli devraient être confrontés», a-t-il déclaré. «Nous devons identifier qui est responsable de la contamination et pousser aussi fort que possible pour amener ces agences étatiques à arrêter tout ce qui se passe qui crée la contamination.»

Un représentant d’Allen Harim a refusé de commenter cet article. Les représentants de Clean Delaware n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Lew Podolske, résident de Millsboro, devant son domicile. (Zoe Read / POURQUOI)

À Millsboro, de nombreux résidents font l’objet d’une ordonnance de bâillon découlant d’une poursuite contre Mountaire Farms pour avoir prétendument pollué l’eau de leur puits, ce qui a entraîné une baisse de la valeur des propriétés et des effets néfastes sur la santé.

Le mois dernier, le producteur de poulet s’est arrangé avec le DNREC pour avoir violé ses permis d’irrigation par aspersion et d’épandage. Selon l’agence, l’application d’azote par Mountaire dans les champs agricoles comme engrais ou par irrigation par aspersion des eaux usées traitées et par épandage des boues des stations d’épuration des eaux usées a contribué à des niveaux extrêmement élevés de nitrates dans l’eau potable des résidents de Millsboro.

Mountaire doit maintenant offrir aux résidents un approvisionnement en eau alternatif et prendre des mesures correctives environnementales telles que le déplacement de ses puits de production dans les champs de pulvérisation pour établir un système de pompage et de traitement.

Lew Podolske et sa femme n’ont pas rejoint le procès parce qu’ils vivent à Millsboro à temps partiel. Comme de nombreux résidents de Millsboro, ils profitent d’une vue imprenable sur le front de mer, jouent avec leur chien dans la cour et visitent les plages à proximité.

Mais à proximité de ces belles vues se trouvent la centrale électrique d’Indian River et les fermes Mountaire, qui sont si proches de certaines maisons que leur équipement d’irrigation par pulvérisation se trouve dans leur arrière-cour.

Le matériel Mountaire Farms se trouve dans les arrière-cours de certains résidents de Millsboro. (Zoe Read / POURQUOI)

«C’est comme un tueur silencieux», a déclaré Podolske lors d’une promenade dans la paisible communauté.

«Nous l’obtenons de toutes les directions ici. C’est une jolie région, mais il y a vraiment une quantité incroyable de pollution qui est restée incontrôlée pendant des décennies. »

Podolske et ses voisins estiment que l’État donne la priorité aux entreprises par rapport à l’environnement.

«On pourrait penser que les gens auraient droit à de l’eau potable», a-t-il dit. «Oui, les gens ont le droit d’exploiter des fermes et d’avoir des entreprises, mais ils ne devraient pas avoir le droit d’empoisonner l’eau des autres.»

Un rapport de 2018 réalisé par le Delaware Center for the Inland Bays a révélé que Mountaire avait des antécédents de violations chroniques de permis. Malgré cela, DNREC et EPA n’ont pas forcé Mountaire à se conformer à diverses ordonnances, y compris une ordonnance de l’EPA de 2003, indique le rapport.

«Ce fut une surprise de voir à quel point les problèmes liés à l’installation et à la qualité de l’eau remontaient», a déclaré Chris Bason de l’organisation. «Je pense que c’est une information essentielle pour informer le public de la quantité de pollution qui pénètre dans les voies navigables sur laquelle le public compte.»

Les représentants de Mountaire n’ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Une rue où les fermes de Mountaire se trouvent en face des maisons. Son système d’irrigation par aspersion est littéralement dans leur arrière-cour. (Zoe Read / POURQUOI)

Dangers pour la santé et importance des tests

Les avertissements associés à la consommation de nitrates au-dessus du niveau conseillé sont destinés aux femmes enceintes et aux enfants de moins de 6 mois, a déclaré Keith Mensch du Bureau de l’eau potable du Delaware.

«Nous devons nous rappeler que nous consommons des nitrates tous les jours dans les aliments; c’est dans les légumes, c’est dans les viandes transformées », dit-il. «Nous consommons donc probablement beaucoup plus de nitrates dans les aliments que dans l’eau potable.»

Cependant, le médecin à la retraite de la santé publique Mohammed Akhter, ancien directeur du département de la santé de Washington, D.C., a déclaré que l’effet des nitrates pourrait être plus important que ce que l’on savait auparavant.

Certaines études ont indiqué que les nitrates peuvent aggraver l’arthrite; une étude a trouvé des liens entre les nitrates et la maladie d’Alzheimer, le diabète et la maladie de Parkinson.

Le Delaware a l’un des taux de cancer les plus élevés du pays, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Akhter a fait valoir qu’il était important d’étudier les causes et les effets des maladies fréquemment diagnostiquées.

«Ces choses ne se produisent pas automatiquement. C’est ce que nous buvons, ce que nous prenons dans notre corps, ce que nous fumons, ce que nous mangeons », a déclaré Akhter, qui a ajouté qu’il était choqué par la contamination des puits privés lors de son déménagement dans le sud du Delaware à sa retraite.

«Ces choses sont importantes et nous devons en prendre note que nous avons un problème dans nos communautés», a-t-il déclaré.

Il pense que le Delaware devrait créer un département de santé du comté de Sussex pour y faire des recherches sur les problèmes de santé.

«Parfois, les communautés rurales pauvres sont négligées», a déclaré Akhter. «Je pense que c’est l’une de ces circonstances dans lesquelles ils sont pauvres, ils n’ont pas beaucoup de ressources ou de pouvoir politique, alors ces choses sont négligées. Ce n’est pas une négligence malveillante, c’est une négligence bénigne. Mais cela fait toujours mal aux personnes touchées, comme à Flint, au Michigan.

Les experts recommandent que l’eau de puits soit analysée chaque année. La Division de la santé publique du Delaware propose deux types de kits d’analyse de l’eau pour 2 dollars chacun, qui peuvent être achetés à divers endroits dans les trois comtés de l’État.

«C’est à nous, si nous sommes sur des puits privés, de comprendre notre eau potable», a déclaré Mensch, de l’Office of Drinking Water de l’État, notant que c’était «beaucoup plus complexe que ce que les gens pensent».

«Ce n’est pas seulement ce qui est dans le sol», a-t-il déclaré. « C’est ce qu’il y a dans les tuyaux, la construction du puits. » Les propriétaires doivent s’assurer que leur tête de puits est correctement construite et qu’elle est également correctement calibrée.

Pourtant, la Division de la santé publique ne distribue qu’environ 2 000 kits d’analyse de l’eau par an, soit un peu plus de 1% des foyers dotés de puits.

«Les gens regardent les ingrédients sur la boîte de céréales plus que ce qui sort de leur robinet», a déclaré Smailer du DNREC. «Ce n’est pas une chose difficile à faire, mais pour la plupart des gens, c’est hors de vue, hors d’esprit. « Ça a bon goût, je n’ai pas de problème. » « 

Cette année, le DNREC encouragera l’augmentation des analyses de l’eau grâce à un programme pilote. Si les résidents remplissent une enquête DNREC après la construction d’un nouveau puits, ils recevront gratuitement une trousse d’analyse de l’eau.

Les résidents peuvent également apprendre beaucoup en obtenant des copies de leurs rapports d’achèvement de puits auprès du DNREC. Les puits peu profonds proches de l’agriculture sont plus sujets aux nitrates, tandis que les puits profonds sont sujets au fer. Les puits le long de la côte sont sensibles à l’intrusion d’eau salée.

L’eau potable publique n’est pas non plus à l’abri de problèmes, a déclaré Mensch.

«L’eau potable publique provient de la même eau souterraine que les gens reçoivent leur eau potable privée. C’est simplement que l’eau potable publique est échantillonnée et analysée dans les délais, et elle est traitée », a-t-il déclaré. «L’ajout de chlore à l’eau potable peut entraîner des niveaux de sous-produits de désinfection, et ce sont également des contaminants qui posent un problème de santé à certains niveaux.»

Bien que l’eau publique soit étroitement surveillée pour les contaminants, cependant, les résidents possédant des puits privés peuvent avoir de l’eau contaminée sans le savoir.

Quelques semaines à peine après que McGowan du SERCAP et le représentant d’État Shupe aient visité Ellendale, ils ont offert des kits de test d’eau gratuits à 8 km de Lincoln.

Les habitants de cette zone rurale, qui n’a pas de poste de police, ne se sont pas plaints des problèmes d’eau. Pourtant, certains ont reçu des résultats négatifs quelques semaines après que l’eau de leur puits ait été testée en laboratoire.

«Oui, j’ai été surpris, parce que je viens de recevoir mon eau – c’était un puits de 1 000 $», a déclaré Majesker Watts, dont l’approvisionnement du puits a été testé positif pour les nitrates.

Watts, 69 ans, qui est la tutrice de ses deux petits-enfants, achète maintenant de l’eau en bouteille avec des bons alimentaires. Mais pour lutter contre les nitrates, elle doit installer un système d’osmose inverse, ce qu’elle ne peut pas se permettre. Les systèmes de filtration peuvent coûter environ 500 $ pour une version de base sous l’évier, ou jusqu’à 5 000 $ pour celui qui filtre toute la maison.

«Mon mari est décédé, et j’ai deux petits-enfants, et mon toit est en train de s’effondrer, alors je dois le réparer», a déclaré Watts.

Le politicien Bryan W. Shupe vu frapper à la porte pour distribuer des kits d’analyse de l’eau aux habitants de Lincoln le mardi 8 octobre 2019 à Lincoln, dans le Delaware (Saquan Stimpson pour POURQUOI)

Shupe a introduit une législation visant à fournir aux résidents à faible revenu des fonds pour installer des systèmes d’osmose inverse. Les familles gagnant 200% de moins que le revenu médian de l’État auraient droit à une partie d’une subvention de 500 000 dollars, qui proviendrait de l’argent déjà disponible dans un fonds du département de la santé de l’État.

«Beaucoup de gens n’ont pas ce genre d’argent», a déclaré Shupe. «Ils doivent acheter de la nourriture à mettre sur la table, ils doivent acheter des médicaments pour leur famille. Je pense que nous avons pris l’eau pour acquis pendant trop longtemps. Nous ne nous sommes vraiment pas concentrés sur l’environnement. »

La semaine dernière, le gouverneur John Carney a annoncé qu’il proposera 50 millions de dollars dans son prochain budget pour traiter la qualité de l’eau. Une partie des fonds concernera l’eau des puits dans les quartiers à faible revenu.

Wesley Hayes, Jr décrit Delaware Avenue après la mise en place de la canalisation d’égout le lundi 16 septembre 2019 à Frankford, Del. (Saquan Stimpson pour WHYY)

Êtes-vous du bon côté des pistes?

Wesley Hayes Jr. a marché le long de l’avenue Delaware à Frankford non constituée en société, s’arrêtant devant une voie ferrée qui traversait la rue. Dans cette partie du comté de Sussex, l’accès d’une personne à l’eau publique dépend du côté de la piste où elle vit.

Hayes, qui vit du mauvais côté de la piste, fait pression depuis plusieurs années pour que les sept maisons de sa rue soient reliées à l’eau de la ville. Il a hérité d’un héritage de plaidoyer de sa mère, qui a aidé les résidents à obtenir des égouts publics ici au début des années 2000.

Hayes a déclaré que, historiquement, certains membres du conseil municipal ont refusé d’annexer des parties de Frankford non constituée en société parce que la plupart des résidents ici étaient noirs. Le conseil actuel est plus disposé, a-t-il dit.

«Ils ont mis tous ces obstacles devant nous, et c’est l’un des éléments qui vous permettront de continuer. parce que vous savez que quelque chose ne va pas », a déclaré Hayes. « Nous ne demandons rien de spécial, juste de l’eau potable propre, quelque chose que nous méritons, et je pense que c’est juste. »

À l’intérieur de la salle de banquet de l’église Trinity Holiness sur Delaware Avenue, Dora Bell-Isler a ouvert la voie à la cuisine. Elle a ouvert le robinet et l’odeur des œufs pourris s’est infiltrée dans le bâtiment, devenant de plus en plus forte jusqu’à ce qu’elle devienne nauséabonde.

Dora Bell-Isler fait couler l’eau du robinet pour démontrer l’horrible odeur provenant du robinet le lundi 16 septembre 2019 à Frankford, Del. (Saquan Stimpson pour WHYY)

Dans la salle de bain du couloir, le lavabo et les toilettes étaient bruns à cause d’une accumulation de rouille.

Le coupable est le fer. Il n’y a pas d’effets graves sur la santé connus de l’élément naturel. Cependant, l’eau est impossible à boire ou à cuisiner.

« Cela vous fait vous sentir mal, surtout lorsque vous contribuez à la ville », a déclaré Bell-Isler.

Le vice-président du conseil municipal, Greg Welch, a déclaré que l’administration actuelle voulait aider. Mais les résidents doivent accepter d’être annexés à la ville pour construire son assiette fiscale, car le raccordement à l’eau publique coûterait plus de 800 000 $. Les maisons annexes doivent également être contiguës.

«La ville a toujours dit que c’était une question de finances, mais tout le monde n’y croit pas; ils pensent que les motivations étaient différentes de ne pas le permettre. Mais tant que je suis là-bas, peut-être quatre ans, nous avons travaillé pour faciliter ce processus », a déclaré Welch.

Si un propriétaire d’entreprise au bout de Delaware Avenue, qui recevra bientôt de l’eau pour son parc d’activités, permet aux résidents de se connecter à son système, a déclaré Welch, l’annexion ne sera pas nécessaire.

En outre, Artesian Water a fait une offre d’achat du réseau d’eau de Frankford. S’il est approuvé, il pourrait être plus facile de connecter les résidents des zones non constituées en société au système d’Artesian en fonction de la proximité de l’approvisionnement de l’entreprise.

Vingt-deux miles de là, les habitants de la communauté Mulberry Knoll à Lewes tentent de se connecter à un approvisionnement en eau du comté dans le but d’éviter une contamination future.

«Vous pouvez le tester aujourd’hui, et demain il est contaminé», a déclaré Korie Sandridge, qui mène la charge dans la communauté balnéaire, car elle est préoccupée par sa santé et les implications financières de la correction des intrusions d’eau salée, courantes dans les villes balnéaires.

Quelle que soit sa taille, une communauté doit obtenir 50 pétitions des résidents pour démarrer le processus de connexion aux services publics, puis tenir des réunions communautaires et s’engager dans un référendum. Si l’État revendique un risque pour la santé publique, cependant, le comté de Sussex pourrait créer un district de l’eau sans référendum.

Sandridge et d’autres défenseurs du quartier tentent d’éduquer la communauté sur la contamination des puits privés afin d’obtenir un consensus.

Mulberry Knoll est également en train de passer par le processus de raccordement aux égouts publics, qui se prépare maintenant depuis cinq ans. Il faudra probablement encore un an avant que les maisons ne soient connectées, ce qui a été recommandé parce que leurs fosses septiques sont proches de leurs puits.

La résidente Lisa Kiracofe a qualifié la collecte de 50 pétitions de défi injuste. Pendant la lutte pour les égouts, par exemple, le consensus a été difficile à atteindre car de nombreux résidents ont déjà dépensé de l’argent pour remplacer les anciennes installations septiques en panne.

«Il y a beaucoup de retraités à la plage et beaucoup de gens à revenu fixe. Naturellement, leur préoccupation est d’ordre financier. Ils peuvent placer ce besoin en eau au second plan s’il y a des limitations financières, et donc éventuellement avoir un impact sur leur santé », a déclaré Kiracofe. «Les gens doivent comprendre tous les avantages et inconvénients, s’instruire, puis prendre une décision. Essayez d’être mieux informé avant d’être uniquement influencé par l’argent. « 

Le plus grand obstacle lorsque l’on tente de relier les communautés dotées de puits privés à un approvisionnement en eau est le coût. C’est parce qu’il s’agit de contourner les services publics existants, de creuser les routes et les allées et de les moderniser.

Ce n’est pas le cas pour les nouveaux développements de logements, car les tuyaux peuvent être installés avant le pavage des rues.

C’est la raison pour laquelle seule une poignée de communautés ont réussi à se connecter à l’eau publique, que ce soit par référendum avec le comté ou en contactant en privé une société de distribution d’eau.

Pour certains résidents, il est moins coûteux de se connecter à l’eau publique que de remplacer un puits ou de payer divers traitements de l’eau.

Kauffman a déclaré que le défi pourrait être résolu avec une planification et une gestion améliorées.

«Planifions nos systèmes d’approvisionnement en eau de manière systématique avec des plans directeurs cinq à dix ans à l’avance, et faisons cartographier ces systèmes et installer des conduites d’eau avant la construction des quartiers», a-t-il déclaré. «C’est ainsi que cela devrait être fait. Nous voyons quelques succès avec cela. Mais vous rattrapez beaucoup de quartiers qui ont été construits il y a plus d’un quart de siècle sans la planification en place. »

Les responsables du comté de Sussex disent qu’il ne peut pas se permettre d’installer de manière prospective des conduites d’eau car il fonctionne avec un budget net zéro. Keep Our Wells Clean annonce que le comté ne devrait pas approuver les nouveaux développements dans les zones qui n’ont pas de plans de services publics en place.

Mais tous les résidents du Delaware ne veulent pas abandonner leurs puits, surtout s’ils ne sont pas contaminés.

Une vue extérieure de New Hope Road à Ellendale, Del. (Saquan Stimpson pour WHYY)

À Ellendale, Rowland Moore Jr. est l’une des personnes qui ont voté contre le référendum.

Lorsque la ville s’est connectée aux égouts publics il y a plusieurs années, a déclaré Moore, les responsables ont déclaré aux résidents que leur eau serait salubre après avoir renoncé aux systèmes septiques. Ils ont donc été aveuglés par le référendum, a-t-il dit.

Moore pense que certains quartiers ont besoin d’eau publique, mais il a fait valoir que ceux qui ont de l’eau potable ne devraient pas être forcés de se connecter.

«S’ils avaient dit: » Au fur et à mesure que ça va mal ou que vous vendez votre propriété, elle doit se brancher à l’eau « , cela aurait été complètement différent. Ou si vous construisez une nouvelle maison, vous devez vous connecter à la nouvelle eau, ce n’est pas un problème », a déclaré Moore.

Son eau est salubre, dit-il, mais il ne la teste pas. Comment sait-il que tout va bien?

« Je ne suis pas encore mort », a déclaré Moore.

Certains qui vivent à Ellendale veulent juste partir.

Tykenaha Gans vit dans la communauté des maisons mobiles avec ses deux filles, dont un nouveau-né sensible aux risques pour la santé liés à l’eau contaminée. Quand elle a déménagé là-bas il y a trois ans, a déclaré Gans, elle a été surprise d’apprendre que l’eau de sa maison d’enfance n’avait pas changé depuis qu’elle était toute petite.

«Le plus gros inconvénient, c’est quand vous avez un nouveau-né et que vous devez continuer à acheter de l’eau pour pouvoir la préchauffer pour prendre soin de votre tout-petit. Lorsque vos enfants seront un peu plus âgés, d’accord, cela ne fera pas trop de dégâts à la peau, mais quand ils seront bébé, ils sont sensibles », dit-elle. «Donc, cela signifie que c’est plus d’argent qui sort de notre poche. Même si vous buvez de l’eau, vous devez acheter des bouteilles d’eau pour pouvoir mélanger la formule. »

Parce qu’elle allaite maintenant, Gans utilise environ huit à neuf bouteilles d’eau par jour et subit environ deux ou trois cas par semaine.

«Je suppose qu’avec le temps, vous vous habituerez à ce qu’il en soit ainsi, si vous prévoyez de rester ici de façon permanente. Ce n’est pas un plan, rester ici en permanence. Ma limite était de rester ici quatre ans, de déménager – donc j’ai encore un an », a-t-elle déclaré.

Elle veut déménager en Californie, afin de pouvoir saisir des occasions d’agir et de chanter, «et il y a le meilleur endroit».

«Je sais qu’à Cali, l’eau est belle et propre», a déclaré Gans, le sourire aux lèvres.



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