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Voici comment SOHO et Sky Supervisor ont découvert la comète SWAN | L’univers

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Carte animée du ciel sombre avec une flèche pointée sur un point en mouvement.

Déplacement de la comète C / 2020 F8 (SWAN) à travers des cartes du ciel successives à travers le monde observées avec l’instrument SWAN sur SOHO pendant la période du 1er avril au 9 mai 2020. Image via l’ESA.

Cet article provient de l’Agence spatiale européenne (ESA). Il a été initialement publié le 13 mai 2020.

Traversant actuellement le ciel au-dessus de la Terre, la comète C / 2020 F8 (SWAN) broute l’horizon nord-est avant l’aube et pourrait devenir un objet plus important d’ici la fin mai ou le début juin. Cependant, il n’a pas été découvert par quelqu’un qui regarde le ciel nocturne. Au lieu de cela, la personne a regardé l’écran de l’ordinateur.

L’astronome amateur Michael Mattiazzo d’Australie a repéré ce visiteur glacial du système solaire extérieur alors qu’il regardait des images publiées en ligne à partir de l’instrument Solar Wind Aisotropies (SWAN) à bord de l’Observatoire solaire et héliosphérique SOHO, ESA / NASA.

SWAN capture des images en lumière ultraviolette, y compris une longueur d’onde ultraviolette spécifique appelée Lyman alpha. Il s’agit de la longueur d’onde généralement émise par les atomes d’hydrogène. L’objectif principal de l’instrument est de cartographier les changements dans le vent solaire, un flux variable de particules chargées que le soleil libère en continu dans l’espace interplanétaire. De plus, c’est devenu une découverte efficace des comètes, car les comètes sont aussi des sources d’hydrogène.

En savoir plus et trouver les graphiques: Will vous voir la comète SWAN?

Voir des images SOHO / SWAN brutes en ligne

Un graphique en gros plan montrant une comète avec ses composants insérés.

Regardez plus grand. | Anatomie de la comète. Image via ESA.

Dans le cas d’une comète, l’hydrogène provient de la vapeur d’eau, le noyau de glace est libéré dans l’espace lorsque le soleil se réchauffe. Et il y a plus, car le rayonnement solaire peut décomposer les molécules d’eau (H2O) en un atome d’hydrogène (H) et une paire hydrogène-oxygène (que les scientifiques appellent un radical hydroxyle ou OH). Le résultat est un nuage d’hydrogène entourant la comète, dégageant une tache lumineuse de lumière Lyman-alpha visible sur les cartes SWAN.

Presque tous les jours, SWAN enregistre une carte complète du ciel. Ces cartes brutes du ciel sont pleines d’étoiles, ce qui rend difficile la sélection de nouvelles comètes qui peuvent arriver au hasard de n’importe quelle direction. Pour faciliter le travail, les dossiers consécutifs sont automatiquement soustraits les uns des autres, supprimant les étoiles et ne laissant visibles que les sources variables ou mobiles.

Ces « différences d’image » sont régulièrement publiées en ligne sur le site Web de SOHO, ce qui signifie que toute personne ayant accès à Internet peut voir ces cartes « compagnon de comète » et participer à la recherche de nouvelles comètes. À ce jour, 12 ont été observés dans les données SWAN depuis 1996, et tous sont des astronomes amateurs ou des scientifiques citoyens comme ils sont encore connus.

Dans le cas de cette comète actuelle, Mattiazzo (qui a déjà détecté huit comètes en utilisant cette méthode) l’a trouvé en comparant les cartes SWAN de quelques jours début avril 2020.

Un ovale sombre avec des taches et des zones blanches et une flèche pointant vers la comète marquée.

Comète SWAN pour cartographier le ciel entier avec SOHO. Image via ESA.

De la découverte à l’observation

Après l’annonce de la comète, l’astrophotographe autrichien Gerald Rhemann a obtenu une belle image d’elle dans le désert de Namibie, montrant clairement un nuage sphérique de gaz de comète et sa queue ionique étendue. Lorsque l’image a été publiée le 29 avril sous le nom d’Astronomy Picture of Day (APOD), elle a aidé la comète à attirer beaucoup d’attention.

La deuxième image, prise quelques jours plus tard par l’astrophotographe britannique Damian Peach, à l’aide d’un télescope à distance au Chili, et également présentée comme APOD, montre l’impressionnante queue de la comète se fermant sur Terre. L’approche la plus proche a eu lieu vers le 13 mai, à environ 85 millions de kilomètres (53 millions de milles) de notre planète.

L’expert en comète de l’équipe SWAN Michael Combi de l’Université du Michigan estime qu’au 15 avril, la comète avait émis environ 1300 kg de vapeur d’eau par seconde ou environ 4,4 x 1028 molécules d’H2O par seconde. Il s’agit d’une vitesse d’éjection rapide par rapport aux autres comètes. Jean-Loup Bertaux, ancien chercheur principal et promoteur de l’instrument SWAN, a déclaré:

C’est déjà trois fois plus que la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko à son meilleur, lors de la visite de la mission Rosetta ESA entre 2014 et 2016.

La comète SWAN deviendra-t-elle apparente à l’œil nu?

La puissance de la comète pourrait être importante pour les observateurs sur Terre. Plus elle éjecte de matière de la comète, plus la lumière du soleil est réfléchie et devient plus visible. La comète s’est déplacée du sud vers le nord. Il n’a pas diminué comme prévu, selon les estimations du mois dernier. Cependant, il pourrait s’éclaircir à l’approche de son périhélie le 27 mai ou du point le plus proche du soleil – s’il survit aussi longtemps.

Les comètes sont des objets fragiles et peuvent souvent se désintégrer à l’approche du soleil. Fin avril, la comète tant attendue ATLAS a subi ce sort, se décomposant en au moins 30 fragments. La comète SWAN entre maintenant dans la « zone de danger » et – au point le plus proche du soleil le 27 mai – le chauffage solaire sera à son maximum.

Il peut être extrêmement difficile de prédire le comportement des comètes qui s’approchent si près du soleil, mais les scientifiques espèrent que la comète SWAN restera assez brillante pour voir pendant qu’elle continue son voyage. Si la comète survit, les étoiles de la planète sur Terre devraient la chercher près de l’étoile brillante Capella dans la constellation Auriga Charioteer. C’est presque certainement la seule fois où une comète sera visible dans nos vies: les estimations ne sont pas encore complètement exactes, mais il est clair que la période orbitale de la comète est mesurée en milliers, voire en millions d’années.

Trouvez des graphiques et des conseils pour observer la comète SWAN ici.

Un cercle sombre uni sur un carré bleu avec des flèches pointant vers un point blanc très pâle.

SOHO est la 3000ème comète découverte en 2015 par un chasseur de comètes de Thaïlande. Image via ESA.

En attente de 4000. comète

Bien que la comète SWAN ne soit que la 12e découverte de cet instrument particulier, elle est de 3932. une comète découverte par SOHO.

Ce problème remarquable est dû à l’instrument LASCO (Large Angle and Spectrometric Coronagraphic Experiment), avec une aide importante du public.

Karl Battams est un expert des comètes de l’équipe LASCO de l’American Naval Research Laboratory et l’un des principaux chercheurs du projet Sungrazer. Il a dit:

À ce jour, presque toutes les découvertes de comètes de SOHO ont été faites par des citoyens scientifiques qui ont examiné les images renvoyées par l’instrument LASCO de SOHO.

Bernhard Fleck, un scientifique du projet ESA SOHO, a déclaré:

Il est extrêmement excitant que notre Observatoire du Soleil ait observé autant de comètes depuis son lancement en 1995. Nous attendons avec impatience, avec les amoureux des comètes du monde entier, la découverte de 4 000 qui pourrait se produire bientôt.

Conclusion: traversant actuellement le ciel au-dessus de la Terre, la comète C / 2020 F8 (SWAN) rayonne maintenant l’horizon nord-est avant l’aube et a le potentiel de devenir un objet plus important d’ici fin mai ou début juin. Cependant, il n’a pas été découvert par quelqu’un qui regarde le ciel nocturne. Au lieu de cela, la personne a regardé l’écran de l’ordinateur.

Via ESA

EarthSky Voices

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