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Une solution à la crise énergétique de Saturne

Une image composite d’une image presque infrarouge de Saturne prise par le vaisseau spatial Cassini. Les régions vertes sont des aurores riches en ions hydrogène. Image de crédit: NASA / JPL / ASI / University of Arizona / University of Leicester

Les géantes gazeuses de notre système solaire sont si loin du Soleil qu’elles devraient avoir une atmosphère froide. Cependant, la haute atmosphère de Saturne (et d’autres géantes gazeuses) est en fait plus chaude de plusieurs centaines de degrés Celsius que ce que l’on attend du chauffage solaire lui-même, de sorte que la source de ce chauffage supplémentaire a été discutée. Les données recueillies par le vaisseau spatial Cassini révèlent des aurores atmosphériques similaires à la lumière du nord et du sud de la Terre (aurores boréales et aurores australes). Les scientifiques soupçonnaient auparavant que les ions et les électrons en spirale dans le champ magnétique de Saturne induisaient des courants électriques dans la haute atmosphère de Saturne créant des auras et favorisant le chauffage des colonnes de Saturne, mais ont suggéré que l’énergie reste piégée là où elle est déposée. La recherche, dirigée par Zarah Brown de l’Université de l’Arizona, a examiné les occultations stellaires dans les ultraviolets extrêmes lors de la grande finale de Cassini pour créer des cartes de température et de densité avec la latitude et la profondeur dans l’atmosphère. Cette recherche a montré que, bien que les températures soient les plus élevées près des latitudes de l’air, les vents et les ondes atmosphériques dérivés de ces cartes peuvent redistribuer cette énergie dans l’atmosphère pour expliquer les températures plus élevées à toutes les latitudes. Ces résultats fournissent une connaissance approfondie des processus physiques opérant dans l’atmosphère du géant et sont cruciaux pour la planification de futures missions dans le système solaire externe et pour étudier les exoplanètes autour d’autres étoiles. LIRE LA SUITE

Cette entrée a été publiée dans Science News et marquée avec aurore, Cassini, Saturne de Linda Chappell.

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