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Une cloche de la mort pour les chaudières à gaz qui se chargent avant l’heure

Vous pouvez considérer votre chaudière à gaz comme une bête de somme fidèle assise dans un coin, chauffant parfaitement votre maison et fournissant de l’eau chaude année après année.

Mais pour le gouvernement, c’est un vandale environnemental qui a vécu son temps.

Cette semaine, le Department of Business a publié son livre sur l’énergie blanche suggérant des moyens par lesquels il espère que la Grande-Bretagne deviendra net zéro carbone d’ici 2050. Qu’on le veuille ou non, votre chaudière à gaz est à la porte.

D’ici le milieu des années 2030, insiste le journal, tous les nouveaux systèmes de chauffage devront être à faible émission de carbone ou avoir le potentiel de se transformer en «approvisionnement en carburant propre» – c’est-à-dire l’hydrogène.

Mais dans quelle mesure les projets du Premier ministre de remplacer toutes nos chaudières sont-ils réalistes? Un calendrier est-il possible – ou l’État tout entier paiera-t-il finalement le prix de son urgence?

Cette semaine, le Department of Business a publié son livre sur l'énergie blanche suggérant des moyens par lesquels il espère que la Grande-Bretagne deviendra net zéro carbone d'ici 2050. Sur la photo: le secrétaire aux affaires Alok Sharma visite un laboratoire de capture du carbone à l'Imperial College de Londres

Cette semaine, le Department of Business a publié son livre sur l’énergie blanche suggérant des moyens par lesquels il espère que la Grande-Bretagne deviendra net zéro carbone d’ici 2050. Sur la photo: le secrétaire aux affaires Alok Sharma visite un laboratoire de capture du carbone à l’Imperial College de Londres

Il est difficile de ne pas être cynique. Nous avons entendu dire que l’hydrogène est la réponse à tous nos problèmes énergétiques si souvent qu’il est tentant de considérer l’enthousiasme du gouvernement comme le produit lui-même: le chauffage au gaz chaud.

Problèmes

De plus, le Premier ministre aborde les questions environnementales avec le zèle des convertis. Il était autrefois un sceptique qui a écrit que les éoliennes «ne peuvent pas enlever la peau du riz au lait», mais il est maintenant l’un des plus féroces partisans de l’énergie verte au sein du gouvernement.

Son administration a déjà annoncé une interdiction des nouvelles voitures essence et diesel à partir de 2030, dix ans avant le calendrier précédent. Il a promis de quadrupler la force du vent en mer. Et il veut réduire les émissions de carbone plus rapidement que tout autre pays.

Il est également facile de voir la main de la fiancée de Boris Johnson, Carrie Symonds, dans sa conversion à Damas.

Elle a mené une campagne sur les questions écologiques et est amie avec des collègues de l’éco-campagne, le ministre de l’Environnement Zac Goldsmith et son frère Ben, qui siège au conseil d’administration de Defre.

Le père de Boris, Stanley, pourrait également avoir un grand impact – il a pris la parole lors d’un rassemblement de la rébellion d’extinction l’année dernière. Il ne fait aucun doute qu’une éventuelle conversion en hydrogène pourrait avoir du sens. Pour commencer, l’industrie pétrolière et gazière se révèle être un investisseur passionné.

La poursuite de l’énergie verte menace les producteurs de combustibles fossiles, mais au moins avec l’hydrogène (par opposition à l’énergie solaire et éolienne), ils ont un avantage.

Ils produisent déjà de grandes quantités de gaz utilisées dans le processus de raffinage du pétrole.

Les sociétés gazières espèrent que le réseau de distribution existant pourra être utilisé pour approvisionner les maisons en hydrogène – leur permettant ainsi de gagner de l’argent dans un avenir vert.

La poursuite de l'énergie verte menace les producteurs de combustibles fossiles, mais au moins avec l'hydrogène (par opposition à l'énergie solaire et éolienne), ils ont un avantage. Sur la photo: une chaudière à hydrogène testée à Rosenburg, aux Pays-Bas

La poursuite de l’énergie verte menace les producteurs de combustibles fossiles, mais au moins avec l’hydrogène (par opposition à l’énergie solaire et éolienne), ils ont un avantage. Sur la photo: une chaudière à hydrogène testée à Rosenburg, aux Pays-Bas

L’hydrogène peut s’avérer être à la fois le moyen le moins cher et le moins perturbateur de transformer nos maisons en neutres en carbone, nous obligeant à simplement remplacer notre chaudière à gaz par une version à hydrogène lorsque la première termine sa durée de vie.

Selon Worcester Bosch, qui a construit des prototypes de chaudières à hydrogène, il n’y a aucune raison pour laquelle, lorsqu’elles sont produites en série, elles coûteraient plus cher que les chaudières à gaz qui coûtent environ 600 £.

En fait, des chaudières qui peuvent fonctionner au gaz naturel ou à l’hydrogène sont en cours de développement, de sorte que nous n’aurions pas tous à remplacer nos chaudières tout de suite.

Une alternative à l’hydrogène à faible teneur en carbone consiste à remplacer les chaudières à gaz par des pompes à chaleur électriques. Mais ceux-ci sont beaucoup plus chers et les pompes à air coûtent jusqu’à 8 000 £. Ce n’est pas tout.

Les pompes à chaleur fonctionnent avec des températures d’eau plus basses que les chaudières à gaz, ce qui peut signifier que vous devez installer des radiateurs beaucoup plus gros ou un chauffage par le sol.

Il y a donc plusieurs raisons de prendre l’hydrogène au sérieux. Le problème, c’est qu’il y a d’énormes problèmes à surmonter avant que cela puisse être introduit dans nos maisons et il n’y a aucune garantie qu’ils pourront être résolus à la date que le gouvernement veut fixer pour l’interdiction des chaudières à gaz.

Ce serait dans cinq ans seulement pour les maisons nouvellement construites – bien qu’aucune maison au Royaume-Uni ne dispose encore d’une chaudière à hydrogène.

La plus grande question est que l’hydrogène n’apparaît pas naturellement comme un élément chimique autonome. Cela doit être fait – un processus qui consomme à lui seul de grandes quantités d’énergie.

Il n’y a actuellement rien de «vert» dans l’hydrogène actuellement produit: la quasi-totalité provient du charbon ou du gaz naturel, dans un processus qui est estimé produire autant de carbone dans le monde que le Royaume-Uni et l’Indonésie réunis.

Pour que l’hydrogène fasse partie d’un avenir sans carbone, les usines qui le produisent doivent soit collecter les émissions de carbone et les pomper sous terre, soit être produites par électrolyse – un processus qui implique le passage de l’électricité dans l’eau.

Absurdité

Mais aucune de ces technologies n’a encore fait ses preuves à l’échelle commerciale. Un projet d’un milliard de livres sterling en Écosse pour construire une usine commerciale de captage du carbone a échoué il y a cinq ans.

Une usine d’électrolyse expérimentale qui a ouvert ses portes dans le nord de l’Allemagne pendant l’été cherche à produire de l’hydrogène vert à une échelle commerciale, mais ce sont les premiers jours.

Si nous descendons par électrolyse, l’hydrogène ne peut être exempt de carbone que comme l’électricité utilisée pour le produire, ce qui nécessiterait une amplification massive dans les parcs éoliens, l’énergie solaire et l’hydroélectricité.

En attendant, il serait insensé de supposer que nous pouvons produire des quantités suffisantes d’hydrogène vert à un prix abordable.

Les sociétés gazières espèrent que le réseau de distribution existant pourra être utilisé pour approvisionner les maisons en hydrogène - leur permettant de gagner plus d'argent dans un avenir vert. (Image de stock)

Les sociétés gazières espèrent que le réseau de distribution existant pourra être utilisé pour approvisionner les maisons en hydrogène – leur permettant ainsi de gagner de l’argent dans un avenir vert. (Image de stock)

Un autre gros problème est la sécurité. Lorsque beaucoup de gens entendent le mot «hydrogène», ils pensent à Hindenburg, un dirigeable allemand qui a pris feu à son arrivée dans le New Jersey en 1937, tuant 35 personnes et faisant exploser la prétention d’avancée technologique d’Hitler.

Parce qu’il est composé de très petites molécules, l’hydrogène est plus susceptible de s’échapper des fissures des tuyaux que le gaz naturel. De plus, les tuyaux en fer et en acier, qui constituent encore une grande partie de notre réseau de distribution de gaz, peuvent devenir cassants.

Ensuite, il y a le problème de ce qui se passe si de l’hydrogène s’infiltre dans nos maisons. Le gaz naturel, bien sûr, pose en lui-même un risque d’explosion, ce qui nous a été rappelé le week-end dernier lorsqu’une maison du Lincolnshire a été détruite.

Mais l’hydrogène est plus dangereux. Il a une très large gamme d’inflammabilité, de sorte qu’il peut exploser, qu’il soit présent en grandes ou petites concentrations.

Ces problèmes ne sont pas insurmontables. Toutes les conduites de gaz en fer et en acier restantes pourraient être remplacées par du polyéthylène, qui constitue déjà l’essentiel de notre réseau de gaz.

Northern Gas Networks, en collaboration avec la société de conseil DNV GL, a construit une série de trois maisons dans un aéroport éloigné de Cumbria pour tester la dangerosité de l’hydrogène autour de la maison; si, par exemple, une fuite peut être allumée par un interrupteur d’éclairage.

Il y a toujours la possibilité d’installer des chaudières à hydrogène à l’extérieur de nos maisons – le gaz se dissipe très bien à l’extérieur.

Nous devons également nous rappeler que l’hydrogène n’est pas exactement un étranger dans nos maisons. Avant que la Grande-Bretagne ne passe au gaz naturel sur une période de dix ans à partir du milieu des années 1960, nos maisons étaient chauffées et avant cela éclairées par du «gaz de ville» produit à partir du charbon. C’était environ 50 pour cent d’hydrogène.

Téméraire

Personne ne devrait alors radier les chaudières à hydrogène. Mais comme il le fait pour tout ce qui touche au changement climatique, ainsi que sur le système de test et de surveillance de Covid, le gouvernement laisse son enthousiasme précéder la technologie.

L’histoire regorge de technologies qui n’ont jamais tenu leurs promesses, comme la fusion nucléaire, qui nous fournira bientôt des quantités presque illimitées d’énergie presque gratuite dans les années 1970, mais qui échappe encore aux technologues.

Les maisons chauffées à l’hydrogène pourraient s’avérer être un autre non-sens. Cela ne veut pas dire que nous ne devrions pas essayer – des voitures et des bus fonctionnant à l’hydrogène existent et des trains sont testés lors de l’introduction en 2023.

Mais cela suggère que fixer une date pour l’arrêt progressif des chaudières à gaz avant même de savoir si nous aurons une alternative commercialement viable pourrait vraiment être très hâtif.

Le déni de Ross Clark est publié par Lume Books.