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« Même avec la meilleure technologie, 30 degrés sont un peu chauds pour la production de tomates »

Cultiver des tomates dans le désert, en utilisant uniquement la lumière du soleil et l’eau de mer, est un bond en avant pour l’innovation agtech. Alors, comment cette technologie peut-elle être adaptée et comment trouver du travail à distance pour aider le système alimentaire australien à faible émission de carbone? Imaginez faire pousser des légumes toute l’année dans les paysages désertiques les plus difficiles d’Australie. Ce concept futuriste trouve ses racines à Port Augusta en Australie-Méridionale.

À mi-chemin d’un contrat de dix ans pour fournir à Coles Australia 15 000 tonnes de poudre de tomate par an, le projet révolutionnaire Sundrop Farms a tiré de précieuses leçons sur la production alimentaire durable dans un climat désertique.

Bien que ses 20 hectares de serres utilisent la première technologie néerlandaise et danoise au monde qui combine la mer et la lumière du soleil pour produire de l’électricité, de l’eau douce et du chauffage, ce sont les défis séculaires de trouver le bon personnel et de lutter contre les extrêmes climatiques depuis le début de la production complète en 2016. . La tour solaire Sundrop Farm s’élève haut des plaines stériles semi-arides de Port Augusta, un centre minier et de transport reliant Perth, Darwin et Adélaïde sur les rives de Spencer Bay en Australie du Sud.

Andrew Lynch, directeur financier de Sundrop Farms, a déclaré que le paysage désertique avec des précipitations annuelles de moins de 250 mm signifie qu’il n’y a pas d’horticulture à proximité, mais que l’environnement difficile est ce qui a fait de Port Augusta l’endroit idéal pour une ferme.

«Pour ce projet, nous avions besoin de grandes quantités de lumière solaire et d’un accès à l’eau de mer sans taux d’humidité élevés, et Port Augusta a ces entrées principales en abondance, ainsi qu’un accès à Spencer Bay afin que nous puissions dessaler l’eau de mer», a déclaré Andrew Lynch. « Mais le manque d’une industrie horticole pour fournir des travailleurs qualifiés et la chaleur extrême qui vient avec le climat ont été des défis pour nous. »

Comment la technologie de l’énergie solaire concentrée aidera à nourrir le monde
Sundrop Farms exploite un système hydroponique sans sol utilisant de l’eau de mer pompée à l’entrée de Spencer Bay, à cinq kilomètres de là, qui est dessalée à l’aide d’énergie solaire concentrée.

La tour solaire de 127 mètres avec un récepteur sur le dessus absorbe la lumière du soleil réfléchie par un champ de 24 000 miroirs motorisés mesurant 12,5 ha, mesurant deux mètres carrés, qui suivent le soleil alors qu’il se déplace dans le ciel.

À l’intérieur de la tour solaire se trouve une chaudière à vapeur qui chauffe l’eau de mer pour contrôler les conditions climatiques dans les serres. La vapeur alimente également un générateur de vapeur pour produire de l’électricité pour le site, tandis que l’excès de chaleur est utilisé pour dessaler l’eau de mer pour irriguer les cultures.

Les fils de trompette de tomate sont enracinés dans des tubes hydroponiques et mettent 10 semaines à mûrir avec des ravageurs et des maladies négligeables dans un climat de croissance idéal de quatre serres, chacune mesurant cinq acres.

«L’un de nos principaux avantages est la production anticyclique qui est différente de l’agriculture traditionnelle, où vous optimisez les rendements pour l’année», a déclaré Andrew. « Le système Sundrop nous permet de cultiver des tomates tout au long des mois d’hiver lorsque la production traditionnelle est faible, et nous produisons actuellement 25 à 30 pour cent des billes de tomates australiennes. »

Bien que le refroidissement par évaporation de l’eau de mer puisse réduire la température dans les serres jusqu’à 10 degrés, l’été 2019-2020 s’est révélé être un défi.

«De décembre à février, nous avons eu des périodes qui étaient en moyenne de 45 degrés Celsius pendant la journée, et les températures nocturnes ont continué à se situer entre 20 et 30 secondes. « Même avec notre meilleure technologie, 30 degrés sont encore un peu chauds pour la production de tomates », a-t-il déclaré.

«Mais nous avions tous les outils – c’était le cas pour utiliser le système de refroidissement à ses meilleures performances, ce qui ne signifie pas nécessairement plein régime, et une compréhension des niveaux d’humidité et de la façon dont le flux d’air circule afin de ne pas avoir de points morts dans la serre. Heureusement, la chaleur extrême n’est que de courte durée. Pendant l’hiver et l’arrivée au printemps, les niveaux d’éclairage sont fantastiques, et le temps est court jusqu’au milieu des années 20, ce qui est tout à fait idéal. « 

COVID-19 et les défis de la sécurisation d’une main-d’œuvre horticole
Trouver des ouvriers horticoles expérimentés dans une région minière clé a également pris plusieurs saisons pour se perfectionner. Sundrop Farms emploie jusqu’à 250 travailleurs au plus fort de l’été, une combinaison de locaux venant de Port August ou des villes minières de Whyalla et Port Pirie, à 40 minutes de route, et de travailleurs arrivant du Timor oriental et de Vanuatu dans le cadre du programme des travailleurs saisonniers de l’Australie.

L’épidémie de la pandémie COVID-19 a mis une pénurie de main-d’œuvre sur le radar, a déclaré Andrew, mais ce n’est toujours pas une préoccupation. «Heureusement, le gouvernement fédéral a prolongé les visas pour nos travailleurs saisonniers qui ne peuvent pas rentrer chez eux et resteront ici plus longtemps que prévu, car nous comptons beaucoup sur le programme des travailleurs saisonniers pour reconstituer la main-d’œuvre à son apogée», a-t-il déclaré.

«Nous avons vu des signes positifs du Territoire du Nord autorisant les travailleurs pendant la saison de cueillette des mangues et de l’Australie du Sud à laisser des étudiants étrangers entrer dans l’État, il n’y a donc aucune raison pour qu’ils ne puissent pas permettre à plus de travailleurs de produire de la nourriture. C’est trop important. « 

Parce que les employés sur place doivent respecter les protocoles d’hygiène et de distanciation, les camions continuent de rouler des fermes Sundrop et de transporter les tomates vers les supermarchés à travers le pays.

Ce système pourrait-il donc s’adapter avec succès à d’autres régions d’Australie où les conditions sont tout aussi sèches et infertiles? La construction de Sundrop Farms coûte 200 millions de dollars et l’année dernière, l’entreprise de tomates a été achetée par une société mondiale d’investissement dans les infrastructures, Morrison & Co., pour un montant non divulgué.

La société a un portefeuille d’actifs total de 10 milliards de dollars, allant d’autres projets d’énergie renouvelable à l’infrastructure de données, et affirme qu’elle apporte «capital et confiance» à Sundrop, au lieu de tout changement dans l’entreprise.

Andrew a déclaré que si la technologie peut certainement être reproduite, les deux entrées principales de grandes quantités de lumière et d’accès à l’eau de mer doivent être combinées avec la troisième et la plus difficile entrée – les humains.

«Si vous regardez une carte de l’Australie et considérez la lumière du soleil disponible, le manque d’humidité et l’accès à l’océan, alors le nord-ouest de WA a les bonnes conditions. Mais cette partie du pays est extrêmement éloignée, ce qui rend très difficile la livraison du produit sur les principaux marchés « , a-t-il déclaré. » Port Augusta parvient à ce juste milieu de répondre à toutes les exigences majeures. « 

Pour plus d’informations:
Sundrop Farms Pty Ltd
2 place Ebenezer, niveau 1
Adélaïde
Australie du Sud 5000
Australie
+61 8 8100 5200
australia@sundropfarms.com
www.sundropfarms.com