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Les pannes d’électricité en Californie pourraient rendre plus difficile la lutte contre le changement climatique

Le réseau électrique de l’État connaissait des changements rapides et sans précédent avant même que Pacific Gas & Electric et Southern California Edison, dans une précipitation désespérée, ne commencent à couper l’électricité à des millions de personnes pour empêcher leurs lignes électriques de provoquer un incendie.

La puissance du soleil et du vent était florissante. Les centrales au gaz fermaient. Les sociétés de services publics appartenant à des investisseurs telles que PG&E et Edison ont été remplacées par des alternatives urbaines. La baisse des coûts des batteries lithium-ion a réduit la fiabilité du réseau dans les foyers plus que jamais.

Les changements ne feront que s’accélérer dans les années à venir alors que la Californie intensifie ses efforts pour lutter contre le changement climatique en assainissant son approvisionnement énergétique.

Mais les plans nationaux de réduction des émissions climatiques dépendent d’un réseau électrique stable qui fournit de l’électricité propre aux voitures, aux maisons et aux entreprises de la cinquième économie mondiale. La nouvelle réalité incohérente des pannes d’électricité préventives pourrait contrecarrer ces plans en jetant le doute sur la fiabilité du réseau.

«La question de la fiabilité est vraiment mise en premier et focalisée en raison de l’anxiété que les gens commencent à ressentir à cause de leur système électrique, même s’ils ne sont pas sujets aux pannes de courant», a déclaré Michael Wara, professeur à l’Université de Stanford qui travaille dans l’État. commission au détriment du feu.

Le bâtiment a été englouti par les flammes dans un vignoble lors d'un incendie à Kincade près de Geyserville, en Californie, le 24 octobre 2019.

Le bâtiment a été englouti par les flammes dans un vignoble lors d’un incendie à Kincade près de Geyserville, en Californie, le 24 octobre 2019.

(Josh Edelson / AFP / Getty Images)

Cette anxiété pourrait compliquer les efforts pour «tout électrifier», un mantra adopté par un nombre croissant d’activistes climatiques et de décideurs politiques.

L’idée de base est qu’au fur et à mesure que l’approvisionnement en électricité est nettoyé, plus de la moitié de l’électricité californienne provenait de sources respectueuses du climat l’année dernière, et les législateurs avaient un mandat à 100% d’ici 2045 selon lequel l’État pourrait utiliser de l’électricité propre pour remplacer pétrole et gaz dans les transports et les bâtiments. Imaginez des véhicules électriques au lieu de voitures et de camions fonctionnant au mazout, et des pompes à chaleur électriques et des plaques de cuisson au lieu des cuisinières à gaz, des chauffe-eau et des cuisinières traditionnels.

L’industrie du gaz naturel a averti que l’électrification des bâtiments pourrait être une grosse erreur, citant des pannes d’électricité publiques, car les pannes de précaution sont officiellement connues.

Southern California Gas Co. – qui est impliqué dans une vaste campagne pour préserver le rôle de ses pipelines dans le démarrage de la société – a déclaré à la commission des services publics en août que les communautés affectées par des pannes d’électricité préventives « pour des raisons évidentes n’ont pas besoin d’une couverture: l’électricité est une source d’alimentation qui sera coupée . «Ces communautés pourraient utiliser des microréseaux à gaz pour maintenir les lumières allumées», a suggéré la compagnie de gaz.

De même, le Californians Advocacy Group for Balanced Energy Solutions – qui a reçu le soutien financier et politique de SoCalGas – tweetao à propos de la première série de pannes de courant préventives PG&E ce mois-ci, écrivant que les décideurs politiques devraient être prudents lorsqu’ils «mettent tous les œufs dans le même panier d’énergie».

«Nous devons considérer toutes les méthodes énergétiques pour atténuer l’impact drastique et généralisé», a écrit le groupe Proplin un autre tweet demain.

Il n’y a pas de réponses faciles

De tels avertissements pourraient avoir un « impact négatif potentiel sérieux » sur les efforts visant à réduire les émissions de carbone du réchauffement climatique, a déclaré Severin Borenstein, économiste à l’UC Berkeley, qui est membre du conseil d’administration de California Independent System Operator, qui supervise le réseau.

« Le meilleur espoir d’une décarbonisation dramatique passe par l’électricité », a déclaré Borenstein. « Et ce sera via le réseau électrique. »

Pour cette raison, il est important de ne pas laisser les problèmes de fiabilité entraver l’électrification, affirment Borenstein, Wara et certains autres experts en énergie.

Ils soulignent que de nombreux appareils à gaz ont en fait besoin d’électricité pour fonctionner, tout comme les thermostats intelligents tels que Google Nest. Bien que les foyers à gaz et les plaques de cuisson fonctionnent pendant une panne de courant, les cuisinières à gaz ne fonctionnent généralement pas. Ils n’ont pas non plus de chauffe-eau à gaz sans réservoir, à moins qu’ils n’aient une batterie de rechange.

Les partisans de l’électrification affirment également que l’élimination progressive du gaz des maisons et des entreprises prendra des décennies. En revanche, les exclusions d’électricité de la sécurité publique pourraient devenir moins fréquentes d’ici quelques années à mesure que les compagnies d’électricité consolideraient leurs infrastructures, même si le phénomène ne disparaît pas complètement.

La ligne 235 de Southern California Gas Co., vue le 8 juillet 2019, achemine du gaz naturel à travers le désert vers le bassin de Los Angeles. Le pipeline était en panne deux ans après une explosion en octobre 2017 près de Newberry Springs, en Californie.

La ligne 235 de Southern California Gas Co., vue le 8 juillet 2019, achemine du gaz naturel à travers le désert vers le bassin de Los Angeles. Le pipeline était en panne deux ans après une explosion en octobre 2017 près de Newberry Springs, en Californie.

(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Les pipelines ont leurs problèmes de fiabilité, a déclaré Maximilian Auffhammer, économiste environnemental à l’UC Berkeley. Il a cité l’explosion du gazoduc PG&E qui a tué huit personnes à San Bruno en 2010 et une fuite massive de méthane dans le champ de stockage de SoCalGas Aliso Canyon en 2015-16.

« Rien n’est parfait. Il n’y a pas de moyen parfaitement sûr de fournir de l’électricité ou du gaz aux foyers », a déclaré Auffhammer.

Interrogé sur les pannes de courant, le porte-parole de SoCalGas, Chris Gilbride, a déclaré qu’il devenait de plus en plus clair que l’État avait besoin « d’un accès plus que trop simpliste et simple à l’utilisation de l’énergie dans les bâtiments qui équilibre nos objectifs climatiques avec les besoins diversifiés des 40 millions d’habitants de Californie ». « 

« Ce n’est pas une discussion sur les appareils qui fonctionnent le mieux à cet égard dans les pannes de courant ou le gaz naturel par rapport à l’électricité », a déclaré Gilbride dans un e-mail. « Il s’agit de la meilleure façon de protéger les Californiens et de fournir à chaque famille et entreprise les services énergétiques abordables, fiables et durables dont ils ont besoin. »

Les partisans de l’électrification voient cependant une bataille imminente entre le gaz naturel et l’électricité, et les pannes d’électricité ne sont qu’un substitut. Ils disent que les gouvernements locaux et les décideurs des États doivent limiter l’effet des pannes de courant préventives et veiller à ce que les programmes climatiques de la Californie ne soient pas déraillés.

La solution la plus évidente est peut-être d’aider les foyers et les entreprises à installer des systèmes d’alimentation de secours, tels que des panneaux solaires associés à des batteries. L’État devrait fournir des fonds aux ménages à faible revenu qui ne peuvent pas se permettre de dépenser des dizaines de milliers de dollars pour ces systèmes, a déclaré Borenstein.

« Nous payons beaucoup d’infrastructures sur le budget de l’Etat », a-t-il déclaré. « Nous faisons beaucoup de programmes de soutien aux faibles revenus sur le budget de l’Etat. »

À la recherche du gouvernement local

Les fournisseurs d’énergie gouvernementaux connus sous le nom de générateurs communautaires ou CCA – qui desservent maintenant environ un quart des résidents de Californie – disent qu’ils pourraient jouer un rôle majeur en aidant les maisons et les entreprises à installer des systèmes solaires et des batteries sur les toits pour se protéger des pannes de courant.

La CCA ne gère pas les poteaux et les câbles au cœur de la crise des incendies d’État – c’est toujours le travail des sociétés de services publics détenues par des investisseurs dans la plupart des États. Mais ils sont responsables des prix de l’électricité et des programmes d’incitation à la clientèle, et nombre d’entre eux ont décidé de privilégier les sources d’énergie locales.

CCA, qui dessert le comté d’Alameda, East Bay Community Energy, a récemment signé un contrat avec Sunrun, basé à San Francisco, pour acheter 500 kilowatts de « ressources suffisantes » à partir de panneaux solaires et de batteries sur les toits que l’entreprise prévoit d’installer sur des familles unifamiliales à faible revenu. et les immeubles à appartements.

Fondamentalement, la CCA paiera à Sunrun le droit de tirer de l’énergie des systèmes de stockage solaire plus. Et lorsque le réseau électrique de PG&E s’arrête lors d’une panne de courant préventive ou d’une autre urgence, ces maisons à faible revenu pourront garder les lumières allumées, a déclaré le PDG d’East Bay, Nick Chaset.

L'équipe de Sunrun installe un système solaire sur le toit d'une maison à Van Nuys.

L’équipe de Sunrun installe un système solaire sur le toit d’une maison à Van Nuys.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

East Bay prévoit un achat beaucoup plus important de ressources solaires plus stockage similaires. Cette fois, la CCA peut ordonner aux fournisseurs potentiels de donner la priorité aux foyers pour lesquels PG&E peut couper l’électricité de manière préventive, ou peut-être aux clients qui dépendent de dispositifs médicaux fonctionnant à l’électricité, a déclaré Chaset.

« Jusqu’à présent, nous n’avons pas vu PG&E sortir et faire ça », a-t-il déclaré. « C’est plus dans la timonerie du CCA. »

Certains experts réfléchissent à des moyens pour PG&E et d’autres sociétés de services publics à but lucratif de mieux soutenir les sources d’énergie appartenant aux clients.

Prenez Lorenzo Kristova, un consultant en énergie qui a passé près de deux décennies en tant qu’expert politique de premier plan chez California Independent System Operator.

Kristov travaille avec deux groupes de défense des énergies propres sur une proposition visant à transformer PG&E en un «opérateur de réseau de distribution à accès ouvert». C’est une façon chic de dire qu’un service public en stock – qui a demandé la protection contre les faillites plus tôt cette année, face à des dizaines de milliards de dollars de responsabilités en cas d’incendie potentielles – deviendra en grande partie une société de pilier et de fil, plus intéressée à faciliter les transactions. l’électricité que dans les ventes d’électricité.

Dans la vision de Christ, les actionnaires de PG&E seraient récompensés lorsque le service public collabore avec les développeurs d’énergie propre et les gouvernements locaux pour promouvoir les «ressources énergétiques distribuées» telles que les panneaux solaires sur les toits, les micro-réseaux et les systèmes de stockage solaire plus hôpitaux et autres installations clés.

«Une partie de la réponse à cette inquiétude concernant les pannes de courant est:« Comment pouvons-nous devenir moins dépendants du réseau? « Le Christ a dit. » Non, ‘Comment pouvons-nous devenir moins dépendants de l’électricité?’ « 

Les utilisateurs de services publics qui réduisent leur dépendance au réseau pourraient éviter un autre piège d’électrification: la probabilité d’augmenter la vitesse de l’électricité augmente à mesure que PG&E et Edison dépensent des milliards de dollars en fils d’isolation, élagage des arbres, construction de stations météorologiques et prenant d’autres mesures pour limiter le risque d’inflammation. du feu.

Mike O’Boyle, directeur de la politique énergétique de la société de recherche Energy Innovation, basée à San Francisco, a déclaré que l’électrification était la clé des objectifs climatiques de la Californie. Mais les consommateurs paient déjà plus pour l’électricité que pour le gaz. Un écart de prix croissant pourrait «faire pencher la balance» contre l’électrification, a déclaré O’Boyle.

«Nous devons avoir une électricité abordable, bon marché et propre», a-t-il déclaré. « Si nous ne l’avons pas, cela fera obstacle au progrès. »

Des lignes électriques sont posées sur une colline au-dessus de Camp Creek Road, le point de départ d'un feu de camp, à Pulga, en Californie, le 11 novembre 2018.

Des lignes électriques sont posées sur une colline au-dessus de Camp Creek Road, le point de départ d’un feu de camp, à Pulga, en Californie, le 11 novembre 2018.

(Noah Berger / Associated Press)

Réseau en transition

Les incendies et les pannes de courant ne sont de loin pas les seuls défis auxquels la Californie est confrontée alors que l’État travaille vers l’objectif 100% d’énergie propre d’ici 2045.

À court terme, les régulateurs de l’énergie craignent que l’arrêt prévu de trois centrales à gaz dans le sud de la Californie ne compromette la fiabilité en rendant l’État trop dépendant des parcs solaires et éoliens, qui ne produisent de l’électricité que lorsque le soleil brille ou que le vent souffle. Sur le long terme, il n’y a toujours pas de bonne solution pour faire fonctionner un réseau dominé par l’énergie solaire et éolienne, en particulier dans les périodes où le soleil et le vent disparaissent pendant des jours.

Ensuite, il y a la centrale nucléaire de Diablo Canyon, qui peut produire de l’électricité jour et nuit et est la plus grande source d’énergie climatiquement acceptable de la Californie.

Les fonctionnaires ont approuvé un accord entre PG&E et des groupes environnementaux pour remplacer la production des centrales nucléaires par une combinaison d’énergie renouvelable et de stockage. Mais les détails de cette puissance de remplacement n’ont pas encore été déterminés et les critiques affirment que l’utilisation du gaz naturel est susceptible d’augmenter.

Pendant ce temps, les consommateurs sont de plus en plus invités à changer leur façon d’utiliser l’énergie.

Les compagnies d’électricité appliquent des tarifs variables dans le temps conçus pour encourager les gens à utiliser plus d’énergie l’après-midi, lorsque l’énergie solaire est abondante, et moins le soir.

Les voitures électriques et les batteries domestiques peuvent aider les consommateurs à équilibrer leur demande – s’ils sont stratégiquement chargés et déchargés. Certains experts ont également appelé à des programmes de «réponse à la demande» plus larges, dans le cadre desquels les services publics paient les clients pour qu’ils réduisent lorsqu’une puissance supplémentaire est nécessaire en ligne.

Le passage à un réseau électrique à zéro émission ne sera jamais facile, a déclaré Carl Zichella, directeur de Western Transmission pour le Conseil pour la défense des ressources naturelles, un groupe environnemental à but non lucratif. La menace que représentent les incendies pour la fiabilité du réseau rend le travail encore plus difficile, a-t-il dit, mais pas impossible.

«C’est quelque chose que nous ne pouvons pas éviter. Nous devons empêcher cela », a déclaré Zichella. « Je ne vois aucune réduction d’intensité ou d’intérêt à ce sujet. »