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Les éclipses de Californie révèlent les défis énergétiques purs de l’État

Les pannes de courant croissantes qui ont coupé l’électricité à des centaines de milliers de Californiens cette semaine lors d’une vague de chaleur historique ont choqué et irrité les résidents de la région du Golfe au sud de la Californie.

Mais l’automne dernier, les hauts responsables de l’exploitant du réseau électrique californien ont averti de manière inquiétante que la pénurie d’électricité était probablement déjà en 2020 pendant la grande vague de chaleur occidentale. La raison: le passage historique de l’État des combustibles fossiles comme le gaz naturel, qui fournissent une énergie durable, à des sources plus propres comme l’énergie solaire et éolienne, qui montent et descendent avec le temps et le soleil.

Avec des approvisionnements en énergie moins fiables, ils disent que le réseau est devenu plus difficile à gérer et qu’il y a un risque plus élevé de coupures de courant, le qualifiant de « problème le plus urgent » qui « doit vraiment être résolu à temps ».

Il existe des moyens de résoudre le problème, notent eux et des experts extérieurs en énergie, et continuer à développer les énergies renouvelables pour réduire la pollution atmosphérique et lutter contre le changement climatique.

Mais la crise – la première panne d’électricité en Californie depuis 2001 – a révélé une dangereuse vulnérabilité. Non seulement des millions de personnes travaillant à domicile pendant la pandémie de coronavirus causent des inconvénients, mais les pannes de courant menacent la santé publique, en particulier les résidents âgés qui peuvent tomber malades ou mourir d’un coup de chaleur.

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«Nous avons maintenant un approvisionnement énergétique beaucoup plus risqué car le soleil ne brille pas quand nous le voulons et le vent ne souffle pas quand nous le voulons», a déclaré Frank Wolak, professeur d’économie à l’Université de Stanford, spécialisé dans les marchés de l’énergie. «Nous avons besoin de plus d’outils pour gérer ce risque. Nous avons besoin de plus d’assurance en cas de manque d’approvisionnement. « 

Les éclipses ne sont pas une surprise. Mark Rothleder, vice-président de la qualité du marché et des affaires réglementaires de l’État pour l’agence, a fait une présentation sur la crise imminente lors d’une réunion du conseil d’administration de California Independent System Operator, une société d’utilité publique à but non lucratif qui gère le réseau électrique de l’État.

Il a noté que 33% de l’électricité de l’État provenait désormais de sources renouvelables, une exigence pour les services publics en vertu de la loi de l’État qui avait été satisfaite deux ans plus tôt.

Mais étant donné que les grandes fermes solaires représentent un pourcentage croissant de la production d’énergie de la Californie, a-t-il dit, les temps de panne surviennent tard dans l’après-midi, en particulier les jours chauds. Les gens allument le climatiseur et d’autres appareils vers 17 heures. comment la chaleur atteint son maximum et quand ils reviennent du travail. La demande d’électricité augmente, au moment même où le soleil se couche et que l’énergie solaire se tarit.

Rothleder a déclaré que l’ISO, qui fonctionne comme une sorte de contrôleur du trafic aérien pour le réseau, compense l’énergie solaire perdue en important de l’électricité à partir de barrages et de centrales électriques dans d’autres États occidentaux, et en s’appuyant sur des centrales au gaz naturel toujours en fonctionnement en Californie.

Mais il a averti qu’en cas de forte vague de chaleur, il n’y aura probablement pas assez d’énergie disponible en provenance d’autres États pour réduire cet écart.

«Nous avons fait des progrès significatifs sur la voie de nos objectifs d’énergie propre», a-t-il déclaré. « Cela dit, alors que nous regardons vers l’avenir, nous voyons des choses difficiles se produire. »

Rothleder a recommandé au State Water Management Committee de reporter les règles exigeant l’arrêt d’au moins quatre anciennes centrales au gaz naturel dans le sud de la Californie, car leurs systèmes de refroidissement pompent des milliards de gallons d’eau de mer qui pourraient tuer la vie marine.

Il a également recommandé une technologie de batterie étendue pour les grandes fermes solaires, quelque chose que l’ISO a avancé et une plus grande efficacité énergétique.

À partir de vendredi, lorsque les températures ont dépassé 100 degrés et atteint 110 dans certaines parties de l’État, les avertissements se sont réalisés. L’ISO a ordonné à des services publics tels que PG&E, Edison dans le sud de la Californie et San Diego Gas and Electric d’introduire des coupures de courant ininterrompues au cours des deux prochains jours et a averti que des millions de personnes pourraient perdre de l’électricité cette semaine. Les responsables de l’ISO ont déclaré que deux centrales électriques alimentées au gaz naturel en Californie étaient passées au réseau, que la demande d’électricité était plus élevée que prévu et qu’il n’y avait pas assez d’énergie en provenance d’autres États pour réduire cet écart.

Wolak de Stanford a déclaré que l’État devrait faire des efforts pour maintenir les centrales au gaz alors que la technologie de stockage par batterie pour les centrales solaires ne peut pas être renforcée.

Un fonctionnaire de longue date de l’industrie a accepté.

«Certaines personnes de la communauté environnementale veulent fermer toutes les stations-service. Ce serait une catastrophe », a déclaré Jan Smutny Jones, directeur exécutif de l’Association indépendante des producteurs d’énergie, une association professionnelle représentant les centrales solaires, éoliennes, géotechniques et à gaz. «Hier soir, ces usines à gaz ont produit 60% de leur électricité en ISO. Ils sont votre police d’assurance contre les canicules. « 

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De nombreuses centrales à gaz appartenant à l’État sont devenues moins compétitives parce qu’elles coûtent plus cher à exploiter que l’énergie solaire, a-t-il déclaré. En fait, certains s’éteignent parce que les services publics achètent plus d’énergie du soleil et du vent.

Jones a également déclaré que les entreprises de services publics devraient être invitées à signer davantage de contrats avec les producteurs pour verrouiller l’électricité afin de fournir un meilleur coussin pendant les vagues de chaleur et d’autres événements, même si elles n’utilisent jamais cette énergie. Certains services publics ont résisté aux coûts.

« Personne n’aime payer une assurance », a-t-il déclaré. « Mais si vous avez besoin d’une transplantation cardiaque ou si votre maison brûle, vous êtes content de l’avoir eue. »

D’autres disent que la solution est ailleurs. Dan Kammen, professeur d’énergie à l’UC Berkeley, a noté qu’il n’y avait pas de place pour les usines à gaz pour répondre à une loi d’État signée par le gouverneur Jerry Brown en 2018 qui stipule que 100% de l’énergie de la Californie provient de carbone ou de sources renouvelables d’ici 2045. .