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Des maisons et des entreprises attaquent une enquête sur la corruption de plus de 20 millions de dollars perdus dans le projet solaire City of Industry – San Gabriel Valley Tribune

Le bureau du procureur du district de Los Angeles a lancé cette semaine des raids simultanés sur au moins une demi-douzaine de maisons et de bureaux dans le cadre d’une enquête pour corruption sur un projet solaire échoué de 20 millions de dollars qui n’a rien coûté à la ville de l’Industrie à montrer aux contribuables.

Le bureau du procureur du district, mercredi matin 12 août, a délivré des mandats de perquisition dans le sud de la Californie alors que les enquêteurs ont perquisitionné des maisons à Whittier, Cerritos, La Jolla et au moins un bureau de Los Angeles. Les chiffres balayés dans les raids incluent, entre autres, l’ancien sénateur d’État Frank Hill, l’homme d’affaires William Barkett et l’ancien directeur de l’industrie de la ville Paul Philips.

Un raid a également été effectué sur Cordoba Corp., une grande entreprise de développement qui a supervisé le projet proposé pour l’industrie, selon le bureau du procureur de district.

« Notre bureau refuse tout autre commentaire en raison de l’enquête en cours », a déclaré Greg Riesling, un porte-parole du procureur.

Projet de ferme solaire

Toutes les parties visées par l’enquête ont joué un rôle dans le projet de développement d’un parc solaire de 450 mégawatts au ranch Tres Hermanos, environ 2500 acres de terrain, propriété de l’Industrie, situé à côté de Diamond Bar et de Chino Hills. Le projet controversé a attiré les lacunes des deux villes frontalières et a déclenché une guerre totale pour l’avenir de l’un des plus grands espaces ouverts – et des plus précieux – des comtés de Los Angeles, San Bernardino et Orange.

Une enquête menée en 2017 dans le sud de la Californie a révélé un certain nombre de factures erronées et suspectes soumises à la ville par San Gabriel Valley Water and Power, une société fondée par Barkett and Hill. Les dépenses comprenaient plus de 100 000 $ sur les factures du siège social d’un cabinet d’avocats qui a cessé ses activités un an avant la conclusion de l’accord.

Encore plus d’argent est allé à une série de consultants et d’avocats qui ont été mis en attente par Barkett, un programmeur qui à l’époque devait plus de 50 millions de dollars pour d’autres projets ayant échoué. De nombreuses factures semblaient identiques, et seules les dates et les données en dollars changeaient d’un mois à l’autre.

Les livres donnés dans la demande des archives publiques montraient des fonds destinés aux dettes de Barkett, bien que le chef de projet ait nié qu’il s’agissait de dollars publics, affirmant que les grands livres de l’entreprise mélangeaient des fonds provenant de diverses entreprises et ne donnaient pas une image complète de la comptabilité de SGVWP.

La limite de rémunération du SGVWP a été initialement fixée à 5 millions de dollars en 2016, puis est passée à 11,5 millions de dollars en moins de deux ans, puis à 20 millions de dollars. L’industrie, dirigée par Philips, n’exigeait pas que l’entreprise soumette des dossiers montrant les investisseurs ou les membres de l’entreprise avant le paiement.

Hill est la principale influence

Hill, un ancien sénateur de l’État précédemment reconnu coupable d’accusations de corruption dans les années 1990, a exercé une influence largement répandue dans les coulisses de l’industrie après avoir aidé une nouvelle majorité à obtenir des sièges au conseil municipal lors des élections tumultueuses de 2015. Des documents judiciaires indiquent le républicain Whittier selon lui par sa propre reconnaissance, il a introduit le projet solaire dans l’industrie, détenant une participation dans San Gabriel Valley Water and Power via une autre société, Mojave Green Power LLC.

Dans le même temps, il a collecté indirectement des paiements mensuels de l’industrie en tant que conseiller de Cordoba Corp., un fournisseur engagé par la ville pour superviser son investissement dans la proposition.

En 2017, Susan Paragas, alors directrice financière de l’industrie, a d’abord exprimé sa préoccupation concernant les factures peu claires soumises par SGVWP, mais a déclaré plus tard qu’elle avait cessé d’être prudente lorsqu’elle a appris que les paiements de la ville à l’entreprise avaient été restructurés sous forme de prêt. Cependant, une clause du contrat négocié au nom de la ville par l’avocat Anthony Bouza exigeait que le SGVWP ne restitue les fonds que si le projet était achevé. La construction n’a même jamais commencé.

Lorsque l’industrie a refusé de payer les factures de Barkett après avoir atteint la limite supérieure, Paragas a déclaré qu’elle la hantait, ainsi que Philips, d’envoyer plus d’argent.

Dépensé 20 millions de dollars pour rien

En 2018, l’industrie avait payé au moins 20 millions de dollars pour la proposition, sans qu’une seule pelle ne touche la terre. Le conseil s’est retiré d’un accord secret avec la société de Barkett, qu’il avait approuvé à l’unanimité près de deux ans plus tôt, puis a vendu le terrain à un organisme de conservation conjoint géré par Diamond Bar, Chino Hills et l’industrie. Les membres du Conseil ont renvoyé Philips, Bouza et coupé Hill. Ils ont exigé que Cordoba Corp. il a cessé de travailler avec Hill et, bien que l’entreprise ait accepté, le conseil municipal ne leur a pas fait confiance et a résilié le contrat de la ville avec l’entreprise.

SGVWP a affirmé que son contrat de projet solaire donnait à l’entreprise le droit de se développer à Tres Hermanos indépendamment d’un changement d’opinion de l’industrie. Hill et Barkett ont tenté d’arrêter la vente, tant au tribunal que dans les coulisses. Les deux hommes ont tenté de persuader le Commerce d’acheter une propriété dans le cadre de l’industrie et se sont ensuite présentés à Vernon pour installer un autre parc solaire sur un terrain appartenant à la ville de Mojave.

Bouza, qui représentait l’industrie dans les négociations avec Barkett, a embauché Commerce pour l’aider à planifier la reprise de la propriété.

L’industrie poursuit 2019

L’industrie a poursuivi SGVWP, Barkett, Hill et d’autres en 2019, alléguant que la société avait mis de côté 20 millions de dollars et, bien qu’elle facturait des milliers d’heures de travail, ne fournirait pas de preuves à l’appui des factures. La société a affirmé qu’elle n’avait pas à remettre les dossiers, et l’affaire est toujours en cours.

Dans le même temps, l’avocat personnel de longue date de Barkett, David Gilmore, a déposé une plainte distincte au nom d’un groupe appelé «Concerned Citizens of Industry City» qui a accusé le conseil de corruption et a demandé à un juge de remettre un séquestre qui soutenait auparavant le projet solaire. Gilmore a nié l’implication de Barkett, mais les courriels envoyés au bureau du contrôleur ont montré que l’une des sociétés de Barkett était à l’origine le seul membre du soi-disant groupe de citoyens.

En 2019, le bureau du contrôleur d’État a audité l’industrie pour la deuxième fois en trois ans après que Barkett, un donateur démocrate bien connu, ait contacté la contrôleur Betty Yee et son personnel.

Le procureur de l’industrie de la ville, Jamie Casso, a refusé de commenter l’enquête du procureur de la République. Hill et Barkett n’ont pas pu être contactés en personne ou par l’intermédiaire de leurs représentants légaux. Hill est représenté par Tony Rackauckas, un ancien procureur du comté d’Orange, dans une affaire civile engagée par l’industrie.

Il n’est pas le seul à avoir des liens avec l’ancien procureur de son côté. Philips est représenté par Steve Cooley, qui avant Jackie Lacey était un procureur du comté de Los Angeles.

Raid à Cerritos

Le raid sur la maison de Philips à Cerritos a commencé avant mercredi à 19 heures. Un voisin a raconté avoir vu des dizaines d’agents masqués arriver dans des véhicules non marqués puis grouillant autour de la maison. Les enquêteurs sont restés longtemps dans l’après-midi et à un moment donné, ils ont pu être vus en train de fouiller le coffre du véhicule dans le garage Philips. Le bureau du procureur a saisi l’ordinateur et le téléphone portable de Philips, selon Cooley.

Philips, qui est maintenant le directeur municipal de Bell, le bureau du procureur de district a discuté de l’enquête il y a environ six mois. Cooley a déclaré que Philips aurait rendu ses appareils électroniques sans attaque si on lui avait demandé. Les raids simultanés sur plusieurs suspects à la fois dans les cas de corruption publique sont «très courants», a déclaré Cooley.

« Ils pourraient avoir une enquête légitime, mais parfois ils ont le mauvais type », a déclaré Cooley à Philips. « Il était mal connecté à d’autres qui étaient dans la ville de l’industrie à un moment ou à un autre. »

Cooley a déclaré que Philips est un directeur municipal respecté avec une longue carrière, ayant déjà travaillé à Maywood, Lawndale et dans d’autres villes. L’ancien procureur de district n’a pas vu de déclaration sur la déclaration pour le mandat de perquisition, car les enquêteurs ont 10 jours à compter de la remise pour la soumettre au tribunal.

«Il peut ou non être témoin de certaines activités, mais il n’y a aucune chance qu’il soit traité comme un suspect», a-t-il déclaré.

Cooley et Philips se sont rencontrés lorsque Cooley représentait une société immobilière qui tentait de construire une usine de chaussures dans la ville. Cooley est apparu plus tard lors d’une réunion du conseil de surveillance et a parlé positivement de la proposition de construire des maisons sur Tres Hermanos, mais a déclaré qu’il n’y était pas à titre professionnel. L’offre de la société a été rejetée car l’industrie souhaitait plutôt poursuivre le projet solaire.

Cooley a ensuite aidé Philips à percevoir une indemnité de départ auprès de l’industrie après son licenciement.


Explication: Une version antérieure de cet article indiquait que Cooley représentait une société qui avait des intérêts dans le ranch Tres Hermanos. Bien que Cooley ait assisté à la réunion et ait parlé positivement de l’accord à l’époque, il a déclaré qu’il ne l’avait pas fait à titre professionnel.