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Cours sur les catastrophes climatiques Partie 1: Quelle est la gravité du changement climatique maintenant?

Au milieu des horreurs et des incertitudes de la crise sanitaire mondiale, il est facile d’oublier qu’une autre catastrophe mondiale se déroule, quoique beaucoup plus lentement.

Le réchauffement climatique se produit et ses effets se font sentir dans le monde entier. Les seuls véritables débats portent sur la rapidité et l’ampleur du changement climatique et sur ce que la société devrait faire – le réchauffement climatique, l’équivalent de la stagnation et de l’éloignement social – pour le ralentir ou l’arrêter et limiter les dégâts.

Désormais, les dégâts semblent s’aggraver. Comme je l’ai écrit en décembre, les impacts que les scientifiques avaient prédit il y a de nombreuses années – notamment les fortes tempêtes, les vagues de chaleur et la fonte des glaciers et des calottes glaciaires – s’accélèrent.

Une pandémie de coronavirus peut sembler écrasante en raison de son ampleur; le changement climatique aussi. En tant qu’écrivain scientifique au Times depuis plus de 20 ans, j’ai appris que, pour ne pas en faire trop, il est utile de commencer par comprendre une partie d’un problème plus vaste.

Alors regardons une seule pièce: ce qui se passe au sommet du monde, l’Arctique. C’est un bon endroit pour comprendre la science du changement climatique et il semble essentiel d’en comprendre les effets.

Depuis le milieu des années 90, l’Arctique se réchauffe plus rapidement que toute autre région de la planète: actuellement au moins deux fois et demie plus vite. (L’année dernière, la température moyenne de l’air était d’environ 3,5 degrés Fahrenheit, ou 1,9 degrés Celsius, supérieure à la moyenne 1981-2010).

L’Arctique se réchauffe largement comme le reste du monde se réchauffe, mais ce n’est qu’au nord que le processus s’est poursuivi.

À mesure que la concentration de dioxyde de carbone et d’autres gaz à effet de serre augmente dans l’atmosphère, la quantité de chaleur qu’ils déposent dans le piège augmente également. Mais la source de cette chaleur est la lumière du soleil frappant la Terre, et la quantité de chaleur rayonnante varie en fonction de la surface que la lumière du soleil frappe. Comme une voiture noire par une journée ensoleillée devient beaucoup plus chaude qu’une voiture blanche, les parties les plus sombres de la planète absorbent plus de lumière solaire et à leur tour rayonnent plus de chaleur que les parties plus brillantes.

L’Arctique central est l’ensemble de l’océan – une eau sombre qui est recouverte à divers degrés de glace légère. La glace n’absorbe qu’environ 30 à 40% de la lumière solaire qui la frappe; le reste se reflète. L’océan, en revanche, absorbe plus de 90%.

Au fur et à mesure que l’Arctique se réchauffe, plus de glace disparaît, laissant plus d’océan sombre pour absorber plus de soleil et rayonner encore plus de chaleur, causant encore plus de perte de glace. C’est un cercle vicieux qui contribue au réchauffement rapide de la région.

Cela se produit-il également au pôle Sud? Non, car bien que l’Arctique soit principalement entouré de terres, l’Antarctique est le contraire, une énorme masse terrestre entourée par l’océan. La partie de la glace qui recouvre le continent fond, mais l’océan sombre n’est pas exposé. (Cela ne signifie pas que le continent ne perd pas de glace: principalement en faisant fondre la glace et en faisant fondre les plateaux inférieurs de glace.)

Dans l’Arctique, les courants et les vents émanent de la région et affectent la météo ailleurs.

L’affaiblissement des vents violents connus sous le nom de courant-jet polaire peut entraîner un hiver extrêmement froid en Amérique du Nord et en Europe. Des fissures froides comme celles-ci durent depuis longtemps, bien que, en raison du réchauffement climatique, des études aient révélé qu’elles ne sont plus aussi froides qu’avant. Mais certains scientifiques disent maintenant qu’ils pensent que le réchauffement de l’Arctique fait interférer le jet de manière à conduire à des conditions météorologiques plus extrêmes tout au long de l’année, créant des zones d’air à haute pression qui peuvent provoquer des systèmes météorologiques – ceux qui apportent une chaleur extrême, par exemple – à la stagnation.

Le réchauffement de l’Arctique peut également affecter le climat à long terme. Lorsque la calotte glaciaire du Groenland fond, l’eau douce qu’elle libère réduit la salinité de l’océan voisin. Ces changements de salinité peuvent au fil du temps avoir un impact sur certains grands courants océaniques qui aident à déterminer les tendances climatiques à long terme dans certaines parties du monde.

Comme les chercheurs en climat aiment à le dire, ce qui se passe dans l’Arctique ne reste pas dans l’Arctique.

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