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Cercle arctique: un portail polaire vers l’Arctique

Le cercle polaire arctique est une ligne de latitude imaginaire qui orbite à l’extrémité nord de la Terre. À ne pas confondre avec le plus froid, le contour de l’hémisphère sud connu sous le nom de cercle antarctique, le cercle arctique est situé à environ 66,5 degrés au nord de l’équateur (les coordonnées exactes varient légèrement en fonction de l’axe de la Terre) et marque la limite sud de l’Arctique. Par conséquent, le cercle polaire arctique est souvent utilisé comme point de référence pour exprimer la proximité de la région arctique.

Géographie

Selon le Woods Hole Oceanographic Institute, le cercle polaire arctique couvre une superficie d’environ 5,5 millions de milles carrés (14,5 millions de kilomètres carrés). Cela représente un peu moins de 3% de la surface de la Terre. Au centre de l’Arctique se trouve le pôle Nord, qui est entouré par les eaux de l’océan Arctique; l’océan lui-même est entouré de terres provenant de huit pays: le Canada, les États-Unis, la Russie, la Finlande, la Suède, la Norvège, l’Islande et le Groenland. L’Alaska est le seul État américain à avoir accès au cercle polaire, et Fairbanks, en Alaska, est la capitale la plus proche (à environ 198 miles (158 km)).

Le paysage arctique n’est rien de moins qu’un paradis hivernal composé de glaciers, d’icebergs, de glace de mer et d’éternité (sol et rochers qui restent gelés pendant des années). Une grande partie de l’Arctique est couverte par l’océan Arctique, mais en raison des conditions extrêmes rencontrées à ces latitudes, la surface de l’océan est partiellement gelée. Appelée «glace de mer», cette eau de mer gelée varie généralement de 6 à 9 pieds (2 à 3 pieds) d’épaisseur, selon Centre national de données sur la neige et la glace. Les cires de glace de mer arctique rétrécissent et s’affaiblissent avec les saisons; il croît de fin septembre à mars, puis diminue d’avril à mi-septembre, mais ne disparaît jamais complètement.

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La zone à l’intérieur du cercle arctique (ligne bleue en pointillés) est généralement définie comme l’Arctique. (Image crédit: Peter Hermes Furian / Shutterstock)

Climat arctique

Bien qu’il contienne une grande quantité d’eau, l’Arctique est considéré comme le deuxième plus grand désert polaire du monde. Cela est dû au grand climat de la toundra et au fait que la plupart des régions ne reçoivent en moyenne que 6 à 10 centimètres (15 à 25 centimètres) de précipitations par an.

Les températures moyennes de l’air au-dessus du cercle polaire arctique en hiver sont d’environ moins 30 degrés Fahrenheit (moins 34 degrés Celsius). L’air arctique se propage souvent vers le sud en hiver, dans des zones à l’extérieur du cercle polaire. L’un des exemples les plus notoires de cette situation est le vortex polaire, qui est responsable des records d’épidémie de froid aux États-Unis.

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Alors que les hivers arctiques se préparent, les étés arctiques peuvent être étonnamment doux, et des températures de 50 F (10 C) ne sont pas rares.

En juin 2020, le cercle polaire arctique a connu sa température la plus élevée jamais enregistrée: 38,4 F (38 C) dans la ville de Verkhoyansk, en Russie, a rapporté Live Science précédemment. En règle générale, les sommets de juin à Verkhoyansk se situent en moyenne autour de 20 ° C.

Qui vit à l’intérieur du cercle arctique?

Malgré le climat polaire arctique, environ 4 millions de personnes y habitent. Les peuples autochtones, y compris les Inuits et les Yupik, habitent son territoire depuis des milliers d’années. Pendant des générations, ils ont survécu aux conditions difficiles de la région en vivant de la chasse, du bétail, de la pêche et de la cueillette de plantes sauvages pour se nourrir. Une alimentation riche en graisses animales et de poisson a également contribué à isoler leur corps du froid extrême, selon une étude de 2015 publiée dans la revue Science. Alors que les communautés autochtones continuent de transmettre leurs connaissances et compétences traditionnelles aux jeunes générations, nombre d’entre elles mènent désormais un mode de vie assez moderne.

Les narvals sont des baleines qu’ils appellent une maison arctique. (Image crédit: Glenn Williams)

Les ours polaires sont l’un des animaux les plus célèbres de l’Arctique. Unique dans la région, ces créatures sont les plus grands carnivores terrestres du monde. Ils passent une grande partie de leur vie dans et autour de l’eau, en particulier sur la glace de mer. Le Narhali, une espèce rare de baleine, est également unique dans l’Arctique.

Selon le World Wildlife Fund, d’autres résidents de la région comprennent des renards arctiques, des reptiles, des caribous, des oiseaux de mer (comme les mouettes et les renards), des phoques et des coquillages.

Selon le Centre arctique de l’Université de Laponie en Finlande, environ 2 000 espèces végétales existent dans l’Arctique. La plupart sont des arbustes, des herbes, des mousses, des lichens et d’autres végétaux bas qui ne nécessitent pas un système racinaire profond ou une période de croissance prolongée.

Ciel spectaculaire

L’Arctique abrite de nombreux phénomènes atmosphériques qui ne peuvent être vus nulle part ailleurs sur Terre. Au solstice d’été, les endroits au-dessus du cercle polaire arctique connaissent un «soleil de minuit» ou un «jour polaire» – une période de 24 heures de lumière du jour ininterrompue. Au solstice d’hiver, le soleil ne se lève pas complètement au-dessus de l’horizon et les lieux connaissent 24 heures de crépuscule, ou « nuit polaire ». Plus il se déplace vers le nord du cercle polaire, plus la période de jour et de nuit est longue pendant les saisons d’été et d’hiver. Une fois le pôle Nord atteint (90 degrés nord), le soleil de minuit ne se couche pas pendant six mois.

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L’Arctique est également le site d’origine pour observer les aurores boréales, ou aurores boréales – une rivière vertigineuse de lumière verte et rose créée lorsque des particules gazeuses de l’atmosphère terrestre entrent en collision avec des particules solaires chargées. Comme le champ magnétique terrestre est le plus faible aux pôles, les protons et les électrons solaires peuvent plus facilement pénétrer dans l’atmosphère ici, déclenchant plus de collisions et plus de lumière.

Point chaud du changement climatique

L’Arctique se réchauffe à des taux deux à trois fois plus rapides que le reste de la planète, selon un rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat de 2019 qui a évalué la science des changements climatiques. L’une des raisons de l’intensification du réchauffement polaire est la fonte de la glace de mer. Alors que la température de l’air dans l’Arctique se réchauffe et que la glace de mer et la couverture de neige (qui reflètent toutes deux une abondance de lumière) fondent, l’Arctique est incapable de refléter la quantité d’énergie entrante du soleil loin de la surface de la Terre et de retour dans l’espace, perdant ainsi la capacité de rester au frais Température. De plus, ce dégel révèle des surfaces terrestres et océaniques d’une couleur plus foncée – des surfaces qui absorbent plus de lumière solaire qu’elles n’en reflètent, et donc un échauffement atmosphérique complexe.

Depuis le début des mesures par satellite à la fin des années 1970, le volume annuel moyen de glace de mer a diminué de 40%. Selon une étude de 2020 publiée dans la revue Climate, les scientifiques prévoient que le cercle arctique pourrait être presque sans glace pendant l’été arctique d’ici 2034.

La disparition de la glace de mer crée des opportunités économiques, notamment l’ouverture de nouveaux gisements de pétrole et de routes maritimes. Cependant, les écologistes et les communautés autochtones considèrent généralement ces activités comme une menace pour la nature. Selon des organisations de conservation de premier plan telles que le Centre pour la diversité biologique et le Fonds mondial pour la nature, de telles activités pourraient conduire à une catastrophe environnementale telle qu’un déversement de pétrole et des progrès dans les émissions de gaz à effet de serre.

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